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Cette guêpe utilise son pénis épineux pour échapper à une mort certaine

Seules les guêpes femelles portent le matériel nécessaire pour piquer les prédateurs et leur injecter des toxines. Il est donc largement admis que les guêpes mâles sont complètement sans défense – mais maintenant, une étude montre comment certaines guêpes mâles peuvent échapper à une mort certaine en utilisant des organes génitaux non venimeux mais extrêmement épineux.

Deux “épines génitales” minces et rétractables se trouvent de chaque côté du phallus de la guêpe maçonne mâle (). Certaines guêpes utilisent de telles épines pour maintenir les femelles en place pendant l’accouplement, mais les guêpes maçonnes mâles ne semblent pas le faire, du moins pas en laboratoire, selon une nouvelle étude publiée lundi 19 décembre dans la revue. Biologie actuelle (s’ouvre dans un nouvel onglet). Au lieu de cela, les guêpes ne brandissent leurs phallus épineux que lorsqu’elles sont confrontées à un prédateur perçu – comme la main d’un scientifique humain.

Co-auteur de l’étude Misaki Tsujii (s’ouvre dans un nouvel onglet), étudiante à la Graduate School of Agricultural Science de l’Université de Kobe au Japon, étudiait le cycle de vie des guêpes maçonnes lorsqu’elle a ressenti une soudaine “douleur piquante” dans son doigt. Elle avait manipulé une guêpe mâle, qu’elle croyait inoffensive, et a été surprise de la sensation, a-t-elle déclaré à Live Science dans un e-mail.

Tsujii et son co-auteur Shinji Sugiura (s’ouvre dans un nouvel onglet), professeur agrégé à la Graduate School of Agricultural Science de l’Université de Kobe, a conçu une expérience pour voir si les guêpes pouvaient utiliser leurs organes génitaux pour repousser les prédateurs qu’elles pourraient rencontrer dans la nature. Ils ont amené des rainettes japonaises () dans le laboratoire, les ont placées dans des conteneurs avec des guêpes maçonnes mâles, ont installé des caméras et ont attendu.

Lorsque les grenouilles arboricoles ont ouvert la bouche pour engloutir les guêpes, les insectes ont réagi en claquant sur les grenouilles avec leurs mandibules et en les poignardant avec leurs épines génitales. Cependant, la plupart des efforts défensifs des guêpes ont été vains, car près de 65% des insectes ont finalement été mangés. Mais dans 35,3% des cas, les grenouilles arboricoles ont recraché les guêpes en difficulté et les ont laissées tranquilles.

L’équipe a répété cette expérience avec des guêpes mâles dont les organes génitaux avaient été enlevés et a constaté que tous les insectes sans organes génitaux étaient rapidement avalés, bien que les guêpes aient continué à mordre les grenouilles avec leurs mandibules.

“Par conséquent, les épines génitales des organes génitaux masculins semblent jouer un rôle en empêchant les rainettes d’avaler des guêpes mâles”, ont écrit les auteurs.

L’efficacité des épines génitales des mâles est pâle par rapport aux vrais dards des guêpes femelles, a découvert l’équipe. Pour commencer, les grenouilles arboricoles étaient environ deux fois moins susceptibles d’essayer de manger les guêpes femelles en premier lieu, et lorsqu’elles attaquaient, elles recrachaient les femelles environ 87,5% du temps.

Les scientifiques ont également exposé des guêpes maçonnes mâles et femelles à un deuxième prédateur, la grenouille marécageuse à points noirs (). Cependant, cette grenouille était imperméable aux défenses du mâle et de la femelle et les a rapidement englouties.

“Les grenouilles de bassin peuvent avoir une tolérance élevée aux piqûres”, a déclaré Sugiura à Live Science dans un e-mail. “Une étude précédente a rapporté qu’une grenouille de bassin pouvait manger même un frelon venimeux.” De plus, les grenouilles de bassin vivent sur le sol et rencontrent moins fréquemment les guêpes maçonnes que les rainettes, car les fleurs préférées des guêpes poussent sur les vignes grimpantes. Ainsi, les guêpes maçonnes peuvent ne pas être soumises à une forte pression pour développer des défenses qui fonctionnent contre les grenouilles de bassin.

Les auteurs soupçonnent que de nombreuses autres guêpes mâles avec des “pseudo-piqûres” sur leurs organes génitaux utilisent les pointes pour se défendre, a déclaré Sugiura. Cette hypothèse n’est pas nouvelle — on la trouve dans Encyclopédie des insectes (s’ouvre dans un nouvel onglet) (Academic Press, 2009) – mais il n’a pas été formellement testé dans des expériences avec différentes espèces de guêpes, a noté l’équipe dans son rapport.

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