A close-up look at the foot-munching isopod Excirolana chiltoni.

Des essaims d’insectes de plage «mini-requins» se déchaînent en Californie

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Les baigneurs du sud de la Californie sont la cible d’essaims de minuscules insectes marins agressifs, auparavant surnommés “mini-requins”, qui semblent avoir un faible pour les pieds. Les créatures ressemblant à des crevettes ont claqué aux chevilles des habitants qui se promenaient le long du rivage, laissant les gens sauter de douleur, selon les dépêches locales.

Les experts ont identifié les insectes piqueurs comme des isopodes de la ligne de flottaison (), une espèce de crustacé relativement commune qui atteint environ 0,3 pouce (0,8 centimètre) de long et peut former des essaims de plus de 1 000 individus, selon Université Walla Walla à Washington. Les petites pinces ont une morsure douloureuse et peuvent même prélever du sang sur les pieds sablonneux de leurs victimes humaines, mais ne sont pas une cause majeure de préoccupation, selon les scientifiques.

Dimanche (28 août), CBS8San Diego signalé des incidents de morsure sur les plages près de San Diego. La résidente locale Tara Sauvage, qui a été mordue par l’un des isopodes à De Anza Cove dans le quartier de Mission Bay de la ville, a décrit l’expérience à CBS8, la qualifiant de “douloureuse” et “surprenante”.

“J’avais du sang partout sur mon pied et entre mes orteils”, a déclaré Sauvage. “C’était comme si de petits piranhas m’avaient mordu.” Mais après avoir rincé ses pieds avec de l’eau, la douleur s’est atténuée en 15 à 20 minutes, a-t-elle ajouté.

Les isopodes appartiennent à un ordre de crustacés ressemblant à des cloportes qui comprend plus de 10 000 espèces marines, d’eau douce et terrestres. Ils varient en taille de minuscules créatures aiment à monstres massifs de 10 pouces (26 cm) qui parcourent le fond marin.

Les isopodes de la ligne d’eau se trouvent toute l’année le long de la côte californienne et sur les plages des régions du nord-ouest du Pacifique aux États-Unis et au Canada. Les gens peuvent être mordus partout où les minuscules créatures se rassemblent, et bien que des groupes d’incidents de morsure se produisent rarement de manière cohérente dans une seule zone, ils se produisent parfois.

Par exemple, en 1993, un nombre accru de crustacés mordillants près de Newport Beach, en Californie, a entraîné une forte augmentation du nombre de personnes mordues, y compris une malheureuse fillette de 2 ans qui s’est retrouvée avec les insectes piqueurs dans sa couche, le Temps de Los Angeles rapporté à l’époque.

“Ils peuvent être assez méchants quand ils commencent”, a déclaré Richard Brusca, zoologiste des invertébrés à l’Université de l’Arizona et ancien conservateur des crustacés au San Diego Natural History Museum, au Los Angeles Times en 1993. “Ils sont comme des mini-requins” qui peuvent vous attaquer “comme une meute de loups” mais avec une morsure comparable à celle d’un moustique, a-t-il ajouté.

Cependant, on ne sait pas ce qui cause ces augmentations rares et soudaines de l’abondance de , a déclaré Brusca.

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Les isopodes passent la majeure partie de leur vie enterrés sous le sable le long de la ligne de marée des plages de sable et émergent généralement dans des eaux peu profondes lorsque la marée se retire. Lorsqu’un poisson mort ou une autre grosse carcasse se lave, les bestioles « dépouillent rapidement la carcasse de la chair » à l’aide de leurs mandibules dentelées, selon l’Université Walla Walla.

La capacité des isopodes à ronger rapidement leur chemin à travers la chair a causé des problèmes dans certaines piscicultures où les poissons en cage sont incapables de se débarrasser des parasites. Les crustacés voraces peuvent également créer des problèmes pour les médecins légistes, ce qui rend difficile pour les experts d’identifier les corps des victimes de la noyade, selon le site Web. Biodiversité de la Côte Centraleun guide de terrain numérique sur la biodiversité de la Colombie-Britannique, Canada, maintenu par l’Université de Victoria.

Les ichtyologistes utilisent également les isopodes pour retirer la chair des os des poissons morts afin d’étudier les squelettes des poissons, selon le Los Angeles Times.

Les piqûres d’isopodes individuelles peuvent saigner et peuvent rester douloureuses pendant plusieurs heures, mais les plaies sont très peu profondes et ne laissent généralement pas de dommages durables. Cependant, de grands essaims d’isopodes peuvent parfois conduire à des rencontres plus dangereuses.

En 2017, un homme de 16 ans de Melbourne, en Australie, a été admis à l’hôpital après avoir été continuellement mordu par une population grouillante de l’isopode, qui est étroitement lié à, selon nouvelles de la BBC. L’adolescent ignorait initialement qu’il était mordu, confondant les milliers de piqûres sur ses pieds avec des épingles et des aiguilles. Après être finalement sorti de l’eau, il s’est rendu compte que les crustacés avaient déchiré des morceaux de peau de ses pieds, qui n’arrêtaient pas de saigner et “ressemblaient à une blessure de guerre”, selon la BBC.

Mais de telles blessures extrêmes sont très peu susceptibles de se produire en Californie tant que les gens sont conscients qu’ils sont mordus et qu’ils sont hors de portée des mandibules des isopodes.

“Ma recommandation est de ne pas paniquer”, a déclaré à CBS8 Ryan Hechinger, écologiste des parasites à la Scripps Institution of Oceanography de San Diego, qui a été mordu par les isopodes à plusieurs reprises. En cas de morsure, sortez simplement de l’eau et retirez les isopodes s’ils sont toujours accrochés, a déclaré Hechinger. Il est possible de disperser les isopodes en se déplaçant, mais la seule façon de garantir que vous ne serez pas mordu est de rester hors de l’eau, a-t-il ajouté.

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