A reconstruction of Stanleycaris hirpex swimming above a fossil specimen.

Des fossiles “étonnants” vieux de 500 millions d’années ont préservé le cerveau de cet effrayant prédateur à 3 yeux

Qu’est-ce qui avait des griffes épineuses dépassant de sa bouche, arborait un corps en forme de brosse de toilette et avait l’air de glisser de la couverture d’un roman de science-fiction ? Un prédateur océanique de la période cambrienne connu sous le nom de . Les nouveaux fossiles de la créature bizarre sont exceptionnellement complets, préservant le cerveau, le système nerveux et un troisième œil.

Des chercheurs du Musée royal de l’Ontario (ROM) à Toronto ont récemment annoncé la découverte de fossiles appartenant à cet animal étrange dans le cadre d’un «étonnant» trésor de fossiles datant d’il y a 506 millions d’années, selon un déclaration (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Les paléontologues ont trouvé ces trésors antiques dans les schistes de Burgess, une formation des Rocheuses canadiennes de la Colombie-Britannique qui est connue pour ses restes d’animaux fossilisés abondants et bien conservés, et parmi les fossiles vieux d’un demi-milliard d’années se trouvaient de nombreux spécimens de la marine prédateur.

“Ce qui rend cette découverte si remarquable, c’est que nous avons des dizaines de spécimens montrant les restes du cerveau et d’autres éléments du système nerveux, et ils sont incroyablement bien conservés et montrent des détails vraiment fins”, a déclaré Joseph Moysiuk, auteur principal d’un étude décrivant les fossiles et un candidat au doctorat en écologie et biologie évolutive de l’Université de Toronto.

“Avant cela, il n’y avait eu que quelques autres découvertes de cerveaux fossilisés, en particulier de la période cambrienne, mais c’est encore quelque chose d’assez rare, et c’est seulement quelque chose qui a été observé au cours des 10 dernières années environ”, a déclaré Moysiuk. Sciences en direct. “La plupart des espèces où nous avons vu des cerveaux fossilisés, il n’y a qu’un ou deux spécimens disponibles.”

Bien qu’il soit petit – mesurant moins de 8 pouces (20 centimètres) de longueur – était probablement un spectacle imposant pour sa proie encore plus petite.

“Il avait cet appareil vraiment féroce de griffes épineuses et de bouche ronde qui le rendait absolument féroce”, a déclaré Moysiuk. “Il avait également de longues épines en forme de râteau pour peigner le fond marin pour chasser tous les organismes enfouis, des volets latéraux pour l’aider à glisser dans l’eau et des épines en forme de trident qui se projettent l’une vers l’autre à partir de l’appendice opposé que nous pensons qu’il utilisait comme une mâchoire pour écraser sa proie.”

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Les fossiles montrent que le cerveau de était divisé en deux segments : le protocerebrum, qui était relié à ses yeux, et le deutocerebrum, qui était relié aux griffes frontales. Cette structure cérébrale diffère de la structure à trois lobes des arthropodes modernes qui sont des parents éloignés de S. hirpex, tels que les insectes. Les cerveaux de ces parents modernes, en revanche, comprennent un protocerebrum, un deutocerebrum et un tritocerebrum, qui relie le cerveau à un le labrum de l’insecte ou la lèvre supérieure, entre autres parties du corps.

“La préservation du cerveau de ces animaux nous donne un aperçu direct de l’évolution du système nerveux du point de vue des archives fossiles”, a déclaré Moysiuk.

Radiodonta, une ramification éteinte de l’arbre évolutif des arthropodes qui comprend , “est un groupe important à connaître, car il nous offre une meilleure compréhension de l’évolution des arthropodes modernes”. dit Moysiuk.

Un autre aspect intéressant de était son troisième œil médian surdimensionné, une caractéristique observée pour la première fois dans un radiodont. Bien que les auteurs de l’étude ne soient pas certains de la manière dont l’ancien arthropode utilisait cet œil, il a peut-être aidé l’animal à suivre sa proie, a suggéré Moysiuk.

“Trouver le troisième œil a été un choc pour nous parce que nous commencions à penser que nous comprenions assez bien les radiodonts et à quoi ils ressemblaient”, a-t-il déclaré. “Pour la première fois, nous avons pu reconnaître ce gigantesque œil médian en plus de la paire d’yeux de base que nous connaissions déjà chez les radiodonts.”

Bien que certains arthropodes modernes, comme les libellules et les guêpes, aient également des yeux médians, ils sont généralement plus sensibles que les deux autres yeux et pourtant ne se concentrent pas aussi bien. “Nous ne pouvons que spéculer, mais nous pensons que ce troisième œil a aidé à orienter un animal, et c’est particulièrement important pour un prédateur comme celui-ci qui doit se déplacer rapidement et précisément dans l’environnement”, a déclaré Moysiuk.

Trois des fossiles découverts lors des fouilles sont maintenant exposés en permanence au Musée royal de l’Ontario dans sa galerie Willner Madge, Dawn of Life.

Les résultats ont été publiés le 8 juillet dans la revue Biologie actuelle (s’ouvre dans un nouvel onglet).

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