A close-up image of intact skin on the ankle bones of a hadrosaur fossil.

Des fossiles rares révèlent une peau de basket-ball sur un dinosaure à bec de canard

Trouver un fossile de dinosaure avec des tissus mous préservés est incroyablement rare, alors quand une équipe de chercheurs en Alberta, au Canada, a déterré un hadrosaure – un herbivore à bec de canard dinosaure – avec non seulement un squelette presque complet, mais aussi des plaques de peau à la texture caillouteuse encore intactes, ils savaient qu’ils étaient tombés sur une découverte unique dans une vie.

“Je n’ai jamais rien vu de tel”, a déclaré à Live Science Brian J. Pickles, professeur agrégé d’écologie à l’Université de Reading au Royaume-Uni, qui explorait la région avec certains de ses étudiants.

Lorsqu’il a aperçu le fossile pour la première fois, il “a été complètement époustouflé”.

Mesurant 13 pieds (4 mètres) de long, le spécimen est mort il y a environ 76 millions d’années alors qu’il parcourait ce qui était autrefois un système fluvial complexe qui sillonnait le paysage au cours de la Période crétacée (il y a 145 à 66 millions d’années). Aujourd’hui, cette même zone est connue sous le nom de parc provincial Dinosaur, un site du patrimoine mondial de l’UNESCO reconnu comme un foyer de fossiles de dinosaures. Quelque 400 à 500 squelettes ou crânes de dinosaures ont été trouvés dans la région, selon CBC/Radio Canada (s’ouvre dans un nouvel onglet)la station de radiodiffusion publique nationale du Canada.

Pickles soupçonne que l’abondance de grès et de limon recouvrant les fossiles est ce qui a contribué à leur conservation impeccable ; le squelette comprend “un gros morceau de la queue et l’un de ses membres postérieurs à la surface de la roche, qui commence à sortir”, a-t-il déclaré.

“Je pense [the specimen] a été couvert assez rapidement, sinon il ne serait pas aussi bien conservé », a expliqué Pickles. « Vous pouvez voir certaines de ses vertèbres et tendons, et une fois que vous vous rapprochez, vous pouvez voir certaines de ses écailles. La peau sombre et écailleuse a une texture de basket-ball. C’est quelque chose de vraiment spécial; on ne trouve pas souvent des choses comme ça sur le terrain.”

Un hadrosaure adulte fait généralement au moins deux fois la taille de ce spécimen particulier. Cela suggère que l’hadrosaure nouvellement découvert était un juvénile, ce qui ajoute une couche supplémentaire d’intrigue à la découverte.

“Il est rare de trouver des fossiles juvéniles”, a déclaré Pickles, “parce que les dinosaures grandissent généralement assez rapidement, et nous trouvons généralement les restes d’adultes.”

Brian Pickles et Caleb Brown se tiennent à côté du squelette exposé (petit) - Photo de Melissa Dergousoff Université de Reading

Pickles a déclaré à Live Science que Teri Kaskie, spécialiste de l’environnement et membre bénévole de l’équipe de fouilles, “a rencontré les fossiles par hasard” en août dernier lorsqu’elle a repéré certains des ossements sortant de la colline. Cette année, Pickles et plusieurs de ses étudiants de l’université sont retournés au Canada pour fouiller le reste du dinosaure, un long processus qui pourrait nécessiter une autre session sur le terrain la prochaine fois. été compléter. Et bien que les chercheurs soupçonnent qu’un squelette d’hadrosaure intact est enfoui dans la matrice rocheuse, il ne sera pas possible de le confirmer tant que leur travail ne sera pas terminé.

“Jusqu’à présent, nous avons retiré 100 tonnes impériales [112 tons] de roches, que nous appelons morts-terrains, pour atteindre les fossiles », a déclaré Pickles. « Nous pensons que l’ensemble [skeleton] est là, mais nous ne le saurons pas tant que nous n’aurons pas terminé l’excavation.”

À terme, l’hadrosaure fera partie de la collection permanente du Royal Tyrrell Museum de Drumheller, une ville située au nord-est de Calgary.

“C’est important quand vous obtenez un spécimen comme celui-ci, car il vous en dit plus sur l’animal que ne le feraient ses os”, a-t-il déclaré. “Bien sûr, trouver des squelettes, c’est bien, mais trouver la peau et les tissus mous préservés nous en dit plus sur l’écologie de ces animaux. Ce n’étaient pas des squelettes qui se promenaient il y a des millions d’années. C’étaient des animaux vivants et respirants.”

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