A computer-generated image of large saber-tooth cat in long grass

Des fossiles vieux de 5 millions d’années révèlent 2 nouvelles espèces de chats à dents de sabre en Afrique du Sud

Des scientifiques ont découvert les restes de deux espèces inédites de chats à dents de sabre qui parcouraient l’Afrique il y a environ 5,2 millions d’années. Les découvertes ont changé ce que les chercheurs savaient auparavant sur ce groupe de créatures félines éteintes, selon une nouvelle étude.

Les nouvelles découvertes pourraient également faire la lumière sur les changements environnementaux qui se produisaient à l’époque, ce qui pourrait aider à révéler pourquoi les ancêtres humains ont commencé à marcher sur deux jambes. disent les chercheurs.

Les restes partiels des deux nouvelles espèces, et , ont été déterrés aux côtés des ossements de deux autres espèces connues, et , près de la ville de Langebaanweg sur la côte ouest de l’Afrique du Sud. Les quatre espèces appartiennent à la sous-famille des Machairodontinae – un groupe éteint de prédateurs félins qui comprenait la plupart des espèces de chats à dents de sabre. (Le nom Machairodontinae signifie « dent de poignard ».) La plupart des membres de cette sous-famille étaient de taille équivalente à la plupart des grands félins vivants aujourd’hui.

Dans une nouvelle étude, publiée le 20 juillet dans la revue iScience, les chercheurs ont décrit les restes des quatre espèces. La découverte de n’a pas été une surprise pour l’équipe, car des espèces de ce genre avaient déjà été découvertes dans la région et à travers le monde, notamment en Europe, en Amérique du Nord et en Chine. Cependant, les chercheurs ont été choqués de le découvrir car, jusqu’à présent, des membres de ce genre n’avaient été trouvés qu’au Kenya et au Tchad.

Les nouvelles découvertes suggèrent qu’une majorité de chats à dents de sabre pourraient avoir été beaucoup plus répandus qu’on ne le pensait auparavant, ont écrit les chercheurs dans un déclaration.

Dans l’étude, les chercheurs ont comparé les os des espèces nouvellement découvertes et des chats à dents de sabre connus pour créer un nouvel arbre généalogique pour le groupe. Les quatre espèces de Langebaanweg n’étaient pas étroitement liées les unes aux autres et occupaient probablement des niches écologiques très différentes bien qu’elles vivaient dans la même zone à peu près au même moment.

Par exemple, et étaient plus grands et plus adaptés à la course à grande vitesse, ce qui les rendrait bien adaptés aux environnements de prairies ouvertes. Mais et étaient plus petits et plus agiles, ce qui les aurait rendus plus adaptés aux environnements couverts, tels que les forêts, ont déclaré les chercheurs.

Le chevauchement de ces espèces suggère que leur habitat comprenait à la fois des forêts et des prairies ouvertes. Les chercheurs pensent que cela peut avoir été causé par un changement dans le climat de l’Afrique, qui transformait lentement le continent d’une forêt géante en prairie ouverte, qui est le type d’habitat dominant aujourd’hui.

Jusqu’à récemment, les chercheurs ne savaient pas quand le changement de type d’écosystème à travers l’Afrique aurait pu se produire. Mieux comprendre cela pourrait aider à révéler comment les ancêtres humains, ou hominidés, qui sont apparus pour la première fois en Afrique à cette époque, sont devenus bipèdes. On pense que le changement d’environnement a été un « déclencheur important » qui a poussé les hominines à marcher sur deux jambes, ont écrit les chercheurs dans l’étude.

Cependant, des études récentes portant sur d’autres écosystèmes anciens à travers l’Afrique ont montré que les prairies ont peut-être commencé à apparaître il y a jusqu’à 21 millions d’années, ce qui suggère que l’évolution des eoccystèmes n’a peut-être pas du tout eu d’impact sur la bipédie des hominidés, selon La conversation.

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