An illustration of the extinct giant otter called Enhydriodon omoensis.

Des loutres de la taille d’un lion rôdaient en Ethiopie il y a 3 millions d’années

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Les restes fossilisés d’une gigantesque loutre de la taille d’un lion qui vivait aux côtés des premiers humains ont été découverts en Éthiopie, selon une nouvelle étude.

L’espèce, nommée , a vécu il y a environ 3,5 à 2,5 millions d’années et a coexisté avec un groupe de parents humains disparus connus sous le nom d’australopithèques, des hominidés bipèdes qui ont vécu il y a de 4,2 à environ 2 millions d’années. était colossal par rapport à ses adorables homologues contemporains, et les auteurs de l’étude ont estimé qu’il pesait plus de 440 livres (200 kilogrammes).

a peut-être mangé des proies terrestres et aquatiques, soit en chassant, soit en fouillant, mais les chercheurs pensent qu’il passait ses journées sur terre plutôt que dans l’eau.

“Ce qui est particulier, en plus de sa taille massive, c’est que [isotopes] dans ses dents suggèrent qu’il n’était pas aquatique, comme toutes les loutres modernes », a déclaré le co-auteur de l’étude Kevin Uno, géochimiste à la Columbia Climate School de l’Université de Columbia à New York, dans un déclaration (s’ouvre dans un nouvel onglet). “Nous avons découvert qu’il avait un régime alimentaire d’animaux terrestres, différent également des loutres modernes.”

Les chercheurs ont nommé la nouvelle espèce d’après la basse vallée de l’Omo, dans le sud-ouest de l’Éthiopie, où elle a été découverte. Ils ont estimé son poids en se basant sur des dents et des fossiles de fémur. Les chercheurs ont également mesuré les rapports des isotopes – variations d’un élément avec différents nombres de neutrons – d’oxygène stable et carbone dans l’émail des dents, car les valeurs d’oxygène peuvent indiquer à quel point une espèce était dépendante de l’eau.

Les scientifiques pensaient auparavant que le genre était semi-aquatique, se nourrissant d’animaux tels que les mollusques et les tortues. Cependant, les chercheurs ont découvert que les valeurs isotopiques des dents correspondaient plus étroitement à celles des dents fossiles de mammifères terrestres, comme les gros chats et les hyènes, dans les mêmes gisements rocheux.

est l’une des nombreuses espèces de loutres gigantesques qui vivaient en Eurasie et en Afrique jusqu’à il y a environ 2 millions d’années. Par exemple, , également originaire d’Éthiopie, pesait peut-être 440 livres, selon une étude de 2011 publiée dans le Journal de paléontologie des vertébrés (s’ouvre dans un nouvel onglet). Les auteurs de l’article de 2011 ont écrit que sa taille était “plus évocatrice d’un ours que d’une loutre moderne”.

La nouvelle étude compare la taille de ces loutres gigantesques à les Lions (), qui peut mesurer jusqu’à 10 pieds (3 mètres) de long et peser de 330 à 550 livres (150 à 250 kg). Les loutres massives et éteintes d’Éthiopie auraient éclipsé les loutres vivant dans les rivières nord-américaines aujourd’hui, qui mesurent généralement jusqu’à 4 pieds (1,2 m) de long et ne pèsent pas plus de 30 livres (14 kg), selon le Fédération nationale de la faune (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Les plus grandes de toutes les loutres modernes sont les loutres géantes d’Amérique du Sud () et les loutres de mer du nord () des eaux côtières du sud de l’Alaska, de la Colombie-Britannique et de l’État de Washington. Les loutres géantes sont plus longues et peuvent atteindre en moyenne 1,8 m de long et peser jusqu’à 32 kg (70 livres), selon Zoo d’Atlanta (s’ouvre dans un nouvel onglet). Les loutres de mer du Nord peuvent mesurer jusqu’à 1,5 m de long, mais elles sont plus lourdes que leurs cousines sud-américaines et peuvent peser plus de 45 kg, selon le Département de la pêche et du gibier de l’Alaska (s’ouvre dans un nouvel onglet).

L’étude a été publiée en ligne le 5 septembre dans la revue française Comptes Rendus Palevol (s’ouvre dans un nouvel onglet).

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