Scientists think the eggs belong to a new species.

Des œufs de dinosaures farcis de cristaux de la taille de boulets de canon découverts en Chine

Deux œufs de dinosaures de la taille d’un boulet de canon remplis de cristaux ont été découverts par des paléontologues en Chine.

Les œufs sphériques fossilisés appartiennent à une espèce de dinosaure jusque-là inconnue et ont été trouvés emballés avec des cristaux de calcite. Ils ont été découverts dans le bassin de Qianshan, dans la province de l’Anhui, dans l’est de la Chine.

Trois œufs ont été déterrés du sol du bassin, mais il n’en reste que deux; les chercheurs qui ont fait la découverte ont noté que le troisième était “perdu et toujours en cours de collecte”. On ne sait pas si le troisième œuf a été égaré, endommagé lors des fouilles ou volé. Les deux œufs restants ont été classés sous le nom , ce qui en fait une ooespèce nouvellement décrite. (Les ooespèces, les oogenres et les oofamilles sont les noms taxonomiques des dinosaures connus que de leurs œufs.) Les chercheurs ont publié leurs conclusions le 25 août dans le Journal de paléontologie.

Selon les chercheurs, les œufs sont “presque sphéroïdes” et à peu près de la taille d’un boulet de canon, avec une longueur de 4,1 à 5,4 pouces (105 à 137 millimètres) et une largeur de 3,9 à 5,3 pouces (99 à 134 mm). L’un des deux œufs collectés a été retrouvé partiellement cassé ; sa surface interne “est recouverte d’une couche de cristaux de calcite, et des cristaux de calcite individuels sont évidents”, ont rapporté les chercheurs.

La calcite est un minéral carbonaté que l’on trouve couramment dans les œufs d’oiseaux et de dinosaures, ont expliqué les auteurs de l’étude. Les cristaux de calcite se forment lorsque le carbonate de calcium – également utilisé pour renforcer les os, les dents et les ongles – se sépare de la structure de la coquille de l’œuf et se dépose sur sa surface interne sous la forme de cristaux à croissance lente.

Une étude antérieure publiée en 2014 dans la revue Recherche sur le Crétacé ont suggéré que les œufs précédemment découverts d’une espèce différente appartenaient probablement à un ornithopode – un groupe de dinosaures à bec de canard, herbivores et principalement bipèdes qui atteignaient jusqu’à 9 mètres de long. Les ornithopodes ont vécu de la dernière partie de la période triasique (il y a 251,9 millions à 201,3 millions d’années) à la fin Période crétacée (Il y a 145 à 66 millions d’années) – après quoi eux et tous les autres dinosaures non aviaires ont été anéantis par l’impact et les conséquences de l’astéroïde Chicxulub, qui a percuté la péninsule du Yucatán.

Suite à cette collision cataclysmique, d’énormes quantités de soufre ont été catapultées haut dans la stratosphère. Les gaz soufrés ont bloqué le soleil et refroidi rapidement la Terre, peut-être pendant des siècles, tout en faisant pleuvoir des pluies acides mortelles, modifiant la chimie des océans pendant des dizaines de milliers d’années. Tout cela a conduit à l’extinction d’environ 75% des espèces végétales et animales de la Terre, y compris les ornithopodes.

Au cours du Crétacé, ce qui est aujourd’hui l’est de la Chine a connu des éruptions volcaniques qui ont déposé de grandes quantités de sédiments, faisant de la région une région particulièrement riche pour les chasseurs de fossiles. Selon le National Geographic (s’ouvre dans un nouvel onglet)plus de 60 espèces de plantes, près de 90 espèces de vertébrés et environ 300 espèces d’invertébrés ont été identifiées dans la seule province du Liaoning, au nord-ouest de la Chine.

Ces conditions sont également excellentes pour la conservation des œufs de dinosaures, ont rapporté les chercheurs.

“Les œufs de dinosaures du Crétacé supérieur de Chine sont caractérisés par des quantités prodigieuses, des types abondants et une large distribution”, ont-ils écrit dans l’étude. “Environ 16 oofamilles et 35 oogenres ont été signalés en Chine.”

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