Fluid inclusions in halite with microorganisms.

Des organismes vieux de 830 millions d’années trouvés enfermés dans d’anciens cristaux pourraient être ressuscités

Les cristaux de sel d’Australie centrale contiennent d’anciens micro-organismes qui ont été piégés il y a 830 millions d’années, selon de nouvelles recherches.

Et il y a une chance que certains des micro-organismes soient encore vivants.

Les organismes unicellulaires sont enfermés dans de minuscules poches de liquide – plus petites que la largeur d’un cheveu humain – dans de l’halite, ou sel, provenant d’une formation de roches sédimentaires. Les micro-organismes vivaient il y a près d’un milliard d’années dans ce qui était soit un environnement marin peu profond et salé, soit un lac peu profond et salé. Les chercheurs ont découvert cette vie ancienne en examinant les cristaux de sel à l’aide de la microscopie optique, ce qui signifie qu’ils n’ont pas perturbé les poches de liquide – et le statut de la vie à l’intérieur est inconnu. Cependant, les scientifiques ont déjà prétendaient avoir ressuscité des micro-organismes primitifs (s’ouvre dans un nouvel onglet) trouvé dans les cristaux de sel, il est donc possible que les organismes australiens soient également encore en vie.

Enfermé dans le sel

Des micro-organismes anciens ont déjà été trouvés dans des cristaux de sel, les plus anciens remontant à la période permienne il y a environ 250 millions d’années. Cependant, la plupart des études sur ces cristaux sont destructrices, a déclaré la co-auteure de l’étude, Sara Schreder-Gomes, qui a mené la recherche à l’Université de Virginie-Occidentale. Dans des études précédentes, les chercheurs ont extrait les fluides enfermés à l’intérieur des cristaux avec une seringue, ou ont broyé ou dissous les cristaux pour découvrir les mystères à l’intérieur.

Ces méthodes peuvent rendre difficile la compréhension de l’âge des micro-organismes à l’intérieur des poches de liquide. Par exemple, certaines poches de liquide se forment immédiatement lorsque le cristal de sel prend forme, ce qui signifie que tout ce qui est piégé à l’intérieur a le même âge que le cristal, a déclaré Schreder-Gomes. D’autres poches se forment plus tard, au fur et à mesure que les fractures du cristal se remplissent. Une fois le cristal broyé, il est difficile de s’assurer que les poches de liquide primaires et secondaires ne se mélangent pas.

La nouvelle étude a examiné l’halite de la formation australienne de Browne, qui préserve un ancien paysage riche en sel. Les chercheurs ont prélevé des échantillons de halite de 4 858 pieds (1 481 mètres) à 4 987 pieds (1 520 m) sous la surface moderne et ont tranché la halite de 0,04 pouce (1 millimètre) d’épaisseur. Ils ont ensuite effectué un examen microscopique de l’halite en utilisant à la fois la lumière visible et ultraviolette, grossissant jusqu’à 2 000 fois le contenu des poches de liquide à l’intérieur et se concentrant sur les cristaux primaires qui se sont formés il y a 830 millions d’années.

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La vie de zombie et la recherche d’anciens extraterrestres

À l’intérieur, les chercheurs ont découvert des eucaryotes (algues et champignons aux noyaux cellulaires distincts) et des procaryotes (bactéries et archées sans noyaux). Ils ont distingué ces organismes par leur forme, leur taille, leur couleur et leur fluorescence sous lumière UV, a déclaré Schreder-Gomes.

Les chercheurs ne peuvent pas déterminer l’espèce précise de ces micro-organismes, bien que l’un ressemble beaucoup à , une algue très répandue qui aime le sel et que l’on trouve dans les environnements salins anciens et modernes. Les organismes sont minuscules, allant d’un demi-micron à 5 microns de diamètre. (À titre de comparaison, un cheveu humain mesure environ 70 microns de large.)

Les micro-organismes qui aiment le sel sont des survivants, capables de se mettre en sommeil ou de modifier leur métabolisme pour rester en vie pendant les périodes où l’eau qui les entoure s’assèche, a déclaré Schreder-Gomes. En 2000, des scientifiques ont affirmé avoir fait revivre une bactérie vieille de 250 millions d’années à partir de sel, bien qu’ils n’aient pas pu prouver de manière définitive que leurs bactéries zombies n’étaient pas des contaminants modernes. D’autres micro-organismes très anciens ont été ressuscités avec plus de certitude, notamment Des bactéries vieilles de 101,5 millions d’années dans les sédiments des fonds marins (s’ouvre dans un nouvel onglet). Les chercheurs n’ont pas, à ce stade, percé les cristaux pour savoir si les micro-organismes australiens pourraient avoir une chance d’avoir une seconde vie. “S’ils ont pu survivre 250 millions d’années, pourquoi pas quelques centaines de millions d’années de plus ?” dit Schreder-Gomes. “C’est certainement une possibilité pour l’avenir d’essayer de les cultiver.”

Les découvertes pourraient être utilisées pour rechercher d’anciens extraterrestres. Les roches de la formation de Browne se sont formées dans un environnement similaire à l’environnement qui existait probablement sur l’ancienne Mars, a déclaré Schreder-Gomes. Les méthodes utilisées par l’équipe pour étudier les organismes pourraient également être utilisées pour rechercher des micro-organismes disparus depuis longtemps de la planète rouge. Le rover Perseverance Mars met en cache des roches qui seront éventuellement amenées sur Terre, et des techniques non destructives seront nécessaires pour comprendre le contexte de ces formations rocheuses, a déclaré Schreder-Gomes.

“Nous devons faire ce genre d’analyses avant toute autre technique destructrice avec des échantillons de retour”, a-t-elle déclaré.

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