A picture of an orca looking out of the water at sunset, off Kaldfjorden in Norway

Des orques attaquent des bateaux près de l’Europe. C’est peut-être une mode.

Les orques cassent les gouvernails des bateaux au large des côtes européennes, et les scientifiques ne savent pas pourquoi.

Selon Radio Nationale Publique, la série de rencontres étranges s’est étendue des côtes du Portugal et de l’Espagne jusqu’à la France. Personne n’a été blessé ou tué, mais les orques ont endommagé plusieurs bateaux et auraient coulé un voilier le 31 juillet.

L’attaque la plus récente a eu lieu au large des côtes françaises au début du mois, lorsqu’un groupe d’orques a commencé à percuter un voilier de 37 pieds (11,2 mètres) appartenant à Ester Kristine Storkson, 27 ans, et à son père. Le couple se dirigeait vers Madère, un archipel à l’ouest du Maroc, dans le cadre d’une tentative de navigation autour du monde lorsque plusieurs orques les ont encerclés. Après environ 15 minutes, les cétacés s’éloignent à la nage, ne laissant derrière eux qu’un quart du safran du voilier. Storkson et son père ont pu se rendre sur les côtes françaises pour des réparations.

Les scientifiques ne savent pas pourquoi les orques s’attaquent aux gouvernails, mais l’incident près de la France s’est produit plus au nord que les rencontres précédentes, qui se sont produites près de l’Espagne et du Portugal. Cela suggère que plus d’un groupe d’orques ont adopté le comportement, a déclaré Renaud de Stephanis, président et coordinateur de CIRCE Conservación Information and Research, un groupe de recherche sur les cétacés basé en Espagne, à NPR.

Les orques sont des animaux sociaux et adoptent parfois des comportements les uns des autres d’une manière qui ressemble fortement aux modes humaines. En 1987, par exemple, les orques du Puget Sound ont commencé à porter des saumons morts comme des chapeaux. Selon un article de 2004 dans Conservation biologique, une orque femelle a lancé la tendance, et elle s’est propagée comme un défi viral TikTok à travers deux autres pods. Après environ six semaines, les orques ont cessé de mettre du saumon sur leur tête ; quelques-uns ont essayé de ramener la tendance l’été suivant, mais la mode était passée.

Les dauphins, qui sont aussi des cétacés sociaux comme les orques, ont aussi des manies. Une étude de 2018 dans la revue Lettres de biologie ont rapporté que les dauphins sauvages du sud de l’Australie ont peut-être adopté la nouvelle tendance cool de la “marche de la queue” grâce à un dauphin qui a été temporairement hébergé dans un centre de réhabilitation alors qu’il n’était qu’un petit. Le dauphin n’a pas été formé alors qu’il était soigné par des humains, mais a eu l’occasion de regarder la marche de la queue des dauphins captifs, un mouvement dans lequel un dauphin soulève la majeure partie de son corps hors de l’eau verticalement et glisse vers l’arrière à l’aide de sa nageoire caudale. Quelques années après que le dauphin ait été marqué et relâché dans l’estuaire de la rivière Port, les dauphins de la région ont spontanément commencé à marcher sur la queue. La tendance s’est poursuivie pendant plus d’une décennie, culminant à peu près au moment où le dauphin (peut-être) précurseur est mort et s’estompant finalement en 2014.

Pendant ce temps, les orques du Pacifique ont récemment commencé à jouer avec des casiers à crabes, a déclaré Jared Towers, directeur de Bay Cetology, une organisation de recherche en Colombie-Britannique, à NPR. Néanmoins, les scientifiques ne savent pas exactement ce qui attire les orques européennes vers les gouvernails. Il se peut qu’ils aiment la sensation de l’eau déplacée par une hélice de bateau, a suggéré de Stephanis à NPR.

Lorsque l’hélice d’un bateau ne bouge pas, a déclaré de Stephanis, “ils sont un peu frustrés et c’est pourquoi ils cassent le gouvernail”.

Cependant, au moins une rencontre bateau-orque s’est produite pendant que l’hélice tournait, a constaté NPR. Les scientifiques ont également émis l’hypothèse que les orques sont peut-être simplement fascinées par les pièces mobiles des bateaux. Les mâles juvéniles sont souvent très curieux et enjoués, et de Stephanis a déclaré qu’il pensait que les attaques de bateaux étaient l’œuvre d’adolescents espiègles. Si tel est le cas, les orques dépasseront probablement leur mauvais comportement, un peu comme les adolescents humains.

“C’est un jeu”, a déclaré de Stephanis. “Quand ils … auront leur propre vie d’adulte, cela s’arrêtera probablement.”

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