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Des scientifiques découvrent la première preuve d’un dinosaure mangeant un mammifère

Il y a environ 120 millions d’années, un rapace de la taille d’un corbeau a englouti un mammifère pour son dernier repas. Des chercheurs sont tombés sur le dernier souper du , un dinosaure carnivore ressemblant à un oiseau avec quatre ailes, tout en examinant ses restes fossilisés dans un musée non divulgué en Chine, révèle une nouvelle étude.

Le fossile bien conservé du comprend le pied de 0,39 pouce de long (1 centimètre) d’un petit mammifère, probablement un rongeur, reposant à l’intérieur de la cage thoracique du petit théropode, selon un déclaration (s’ouvre dans un nouvel onglet).

La découverte marque le premier cas connu d’un dinosaure engloutissant un mammifère, ont écrit les chercheurs dans l’étude, publiée le 20 décembre dans le Journal de paléontologie des vertébrés (s’ouvre dans un nouvel onglet).

“Au début, je n’y croyais pas”, co-auteur de l’étude Hans Larsson (s’ouvre dans un nouvel onglet), directeur du Musée Redpath et paléontologue des vertébrés à l’Université McGill de Montréal, a déclaré dans le communiqué. “Ces découvertes sont les seules preuves solides que nous ayons sur la consommation alimentaire de ces animaux disparus depuis longtemps – et elles sont exceptionnellement rares.”

Avant cette découverte, il n’y avait que 20 cas connus de restes fossilisés contenant le dernier repas d’un dinosaure carnivore, selon le communiqué. Cela comprenait le squelette de , une espèce de rapace également trouvée en Chine, dont l’intestin contenait “une grande couche bleuâtre dans l’abdomen”. Parmi les 20 cas, les scientifiques n’ont que quatre exemples publiés (sans compter celui-ci) du contenu de l’estomac à partir de lui-même.

La nouvelle découverte n’est également que la deuxième preuve directe que les théropodes – un groupe de dinosaures bipèdes, principalement carnivores, qui comprend des mammifères engloutis, ont écrit les chercheurs dans l’étude.

Ce , dont le nom signifie “petit pilleur”, a été découvert dans la province du Liaoning, dans la formation de Jiufotang, dans le nord-est de la Chine. Bien que les dates exactes de Jiufotang soient inconnues, il contient des fossiles du début Période crétacée (il y a 145 à 100,5 millions d’années), une étude de 2000 qui décrivait à l’origine le fossile dans la revue La nature (s’ouvre dans un nouvel onglet) trouvé.

“Nous connaissons déjà des spécimens conservés avec des parties de poisson, un oiseau et un lézard dans leur ventre”, a déclaré Larsson. “Cette nouvelle découverte ajoute un petit mammifère à leur alimentation, suggérant que ces dinosaures étaient des opportunistes et non des mangeurs difficiles.”

Il a ajouté: “Savoir qu’ils n’étaient spécialisés dans aucun aliment en particulier est un gros problème”, car cela pourrait être la première preuve d’un carnivore généraliste faisant partie de l’écosystème du Crétacé. Il aurait pu servir de “stabilisateur dans l’écosystème” un peu comme les renards et les corbeaux des temps modernes, selon le communiqué.

“Savoir que c’était un carnivore généraliste donne une nouvelle perspective sur le fonctionnement des écosystèmes anciens”, a déclaré Larsson, “et un aperçu possible du succès de ces petits dinosaures à plumes”.

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