European eels make an absolutely Herculean effort to reproduce.

D’où viennent les anguilles ?

Les anguilles européennes en danger critique d’extinction () passent leur vie adulte dans les eaux douces d’Europe, allant de la Norvège à la Méditerranée. Mais vous ne trouverez pas de bébés anguilles dans le mélange. Alors, d’où viennent toutes les anguilles matures ?

Presque entièrement à travers l’océan Atlantique, il s’avère.

Les anguilles européennes adultes entreprennent une migration exténuante de 3 107 à 6 214 milles (5 000 à 10 000 kilomètres) vers la mer des Sargasses, non loin des Bermudes, pour frayer, pondre et mourir. Leurs jeunes larves transparentes flottent sur la dérive nord-atlantique, un courant qui les emmène vers le nord et l’est à travers l’Atlantique jusqu’en Europe. La présence de petites larves d’anguilles dans la mer des Sargasses – et nulle part ailleurs – a révélé que cet endroit lointain était leur frayère il y a un siècle. Mais ce n’est que récemment que les chercheurs ont observé directement des anguilles adultes se rendant à leur destination finale pour pondre leurs œufs. Les résultats ont été publiés en octobre 2022 dans la revue Rapports scientifiques (s’ouvre dans un nouvel onglet).

“Là [were] aucun enregistrement d’anguilles ou d’œufs adultes dans la mer des Sargasses elle-même », a déclaré le co-auteur de l’étude Ros Wright (s’ouvre dans un nouvel onglet), spécialiste technique principal de la pêche à l’Agence britannique pour l’environnement. Mais en marquant des anguilles adultes au point de passage de leur migration aux Açores, Wright et son équipe ont pu en retracer quelques-unes jusqu’à la mer des Sargasses.

Un voyage incroyable

Les anguilles européennes atteignent environ 2,6 pieds (80 centimètres) de long, mais elles effectuent l’une des migrations les plus spectaculaires du règne animal. La dérive nord-atlantique les fait atterrir dans les eaux douces européennes sous forme de “civelles” – une étape transparente semblable à un ver. Ils s’assombrissent progressivement et grossissent, quittant à nouveau l’abri de l’Europe lorsqu’ils pèsent moins de 2,2 livres (1 kilogramme). Recherche précédente (s’ouvre dans un nouvel onglet) avait révélé que peu importe d’où venaient les anguilles en Europe, elles se rassemblaient aux Açores lors de cette migration. Mais personne ne savait combien de temps la migration totale a pris ou quel itinéraire les anguilles empruntaient pour se rendre des Açores à la mer des Sargasses.

Une partie du problème est que les anguilles doivent peser au moins 2,9 livres (1,3 kg) pour être équipées d’une balise satellite. Pour trouver des anguilles suffisamment grosses, Wright et son équipe se sont rendues aux Açores et ont installé des filets dans les rivières et les bassins. Certaines anguilles nagent dans ces refuges lorsqu’elles sont petites – elles peuvent escalader des cascades presque verticales, a déclaré Wright à Live Science – et ne peuvent pas sortir lorsqu’elles sont plus grandes. Wright et son équipe ont marqué ces anguilles piégées et les ont relâchées pour continuer leur migration.

Dans l’étude d’octobre 2022, les chercheurs ont suivi 21 anguilles sur une trajectoire sud-ouest vers la mer des Sargasses. La plupart des étiquettes ont sauté avant la fin de la migration, mais cinq des anguilles sont arrivées dans la mer des Sargasses tout en étant toujours suivies.

Les données des balises ont révélé pourquoi les anguilles sont si insaisissables lors de ce voyage massif. Pendant la journée, ils plongent jusqu’à 4 921 pieds (1 500 mètres). La nuit, ils nagent plus près de la surface, à 656 pieds (200 m), encore trop profond pour être repéré par quiconque à la surface.

“Toute cette migration est en fait assez profonde et se déroule dans l’obscurité la plupart du temps”, a déclaré Wright.

Le prendre lentement

Les anguilles ne mangent pas pendant ce voyage ; leurs systèmes digestifs se dissolvent et se reconstituent en organes reproducteurs. Mais ils ne sont pas pressés, a déclaré Wright. Les balises ont montré que les anguilles parcouraient environ 7,4 miles (11,9 kilomètres) par jour, au maximum. À ce rythme, il faut probablement environ 18 mois aux anguilles pour se rendre de l’Europe à la mer des Sargasses, a déclaré Wright. En d’autres termes, les anguilles qui ont quitté l’Europe cet automne ne sont pas la même foule qui pondra au printemps ; ce sera le printemps 2024 avant qu’ils ne se reproduisent.

Les données de suivi sont “super excitantes”, a déclaré Caroline Durif (s’ouvre dans un nouvel onglet), un écologiste de l’Institut de recherche marine de Norvège qui n’a pas participé à la nouvelle étude mais qui a étudié comment les anguilles naviguent lors de ce voyage. L’itinéraire correspond à ce que les chercheurs soupçonnaient des voyages des anguilles, a-t-elle déclaré à Live Science. Les animaux naviguent probablement en utilisant Terrea-t-elle dit, mais comment cela fonctionne exactement n’est pas encore entièrement connu.

Une fois que les anguilles se sont reproduites, elles meurent. C’est le rythme naturel du cycle de vie des individus, mais les anguilles européennes dans leur ensemble sont en difficulté. Leur nombre a diminué de 95% depuis le début des années 1980, a déclaré Wright. Certaines des menaces qui pèsent sur l’espèce peuvent survenir pendant la phase océanique de leur vie, a-t-elle déclaré, c’est pourquoi il est si important de comprendre et de protéger leurs voies de migration.

“Si nous pouvons établir les routes migratoires, s’il s’agit vraiment d’une zone critique à travers les Açores et au-delà, cela a des implications pour des choses comme l’exploitation minière en haute mer”, a-t-elle déclaré.

Les chercheurs continuent de capturer, de marquer et de relâcher des anguilles aux Açores, et ils prévoient de continuer à rapporter les données. “Nous en avons environ 10 autres à marquer”, a déclaré Wright.

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