Here we see an illustration of a brown squirrel-like primate climbing a tree with an aurora in the background.

Il y a 52 millions d’années, d’étranges primates vivaient dans l’obscurité totale de l’Arctique

Il y a environ 52 millions d’années, lorsque l’Arctique était chaud et marécageux, mais encore enveloppé de six mois d’obscurité pendant l’hiver polaire, deux petits primates se sont promenés, utilisant leurs puissants muscles de la mâchoire pour mâcher la végétation dure qui a réussi à survivre dans le nord sombre. pôle, une nouvelle étude trouve.

Les deux nouveaux primates – qui appartiennent au genre de primate déjà établi et ont reçu les nouveaux noms d’espèces de et – étaient petits, pesant environ 5 livres chacun (2 kilogrammes). Ils sont le premier exemple connu de primates vivant dans l’Arctique, selon une nouvelle étude publiée mercredi 25 janvier dans la revue PLOS Un (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Cette découverte est basée sur une analyse de mâchoires et de dents fossilisées trouvées sur l’île d’Ellesmere dans le nord du Canada. Au nord de la baie de Baffin, l’île se trouve juste au sud de l’océan Arctique. C’est à peu près aussi loin au nord que possible au Canada.

“Si vous pensez à leurs parents modernes, que ce soit des primates ou des lémuriens volants, ceux-ci sont parmi les mammifères les plus adaptés aux climats tropicaux et les plus chauds de tous les mammifères, ils seraient donc les derniers mammifères que vous vous attendez à voir là-haut, au nord de le cercle polaire arctique », auteur principal de l’étude Christophe Barbe (s’ouvre dans un nouvel onglet)un paléontologue des vertébrés à l’Université du Kansas, a déclaré à Live Science.

Les deux espèces ont vécu à l’époque éocène (il y a 56 millions à 33,9 millions d’années), une période de réchauffement planétaire intense. À l’époque, il n’y avait pas de calottes glaciaires aux pôles, et l’île d’Ellesmere aurait eu un climat chaud et humide semblable à celui de Savannah, en Géorgie, selon l’auteur principal de l’étude. Kristen Miller (s’ouvre dans un nouvel onglet)doctorant dans le laboratoire de Beard à l’Université du Kansas.

En fait, températures sur l’île d’Ellesmere étaient suffisamment hospitaliers pour abriter un écosystème diversifié d’animaux improbables, y compris les premiers ongulés ressemblant à des tapirs (s’ouvre dans un nouvel onglet) et même les crocodiles, les serpents et les salamandres (s’ouvre dans un nouvel onglet)selon les découvertes paléontologiques antérieures.

Alors que les habitants de l’Arctique de l’Éocène n’avaient pas à faire face à des températures extrêmes, la vie dans l’Arctique chaud n’était pas sans défis. En raison de l’inclinaison du Terre, le soleil ne se lève pas sur l’île pendant la moitié de l’année. “Nous avons six mois de hiver l’obscurité et six mois de l’été lumière du jour », a déclaré Miller.

Le principal défi pour les animaux vivant si loin au nord est le manque de nourriture. Dans de telles conditions, la végétation est susceptible d’être rare pendant les hivers longs et sombres, de sorte que les chercheurs émettent l’hypothèse que les animaux arctiques du genre ont probablement subsisté avec des aliments difficiles à mâcher, tels que des graines ou des écorces d’arbres. Pour préparer des repas à partir d’aliments aussi difficiles, les chercheurs ont découvert que, par rapport aux parents plus au sud des primates de l’Arctique, leurs pommettes dépassent plus loin de leur crâne, ce qui signifie que leurs muscles de la mâchoire le faisaient probablement aussi.

“Le résultat mécanique du déplacement de ces muscles masticateurs vers l’avant est que vous générez des forces de morsure plus importantes”, a déclaré Beard.

Les adaptations aux latitudes nordiques ne s’arrêtent pas à la mâchoire. Les animaux étaient également beaucoup plus gros que leurs parents du sud. “Cinq livres ne semblent pas très gros, mais comparé aux ancêtres de ces gars-là, c’est un géant”, a déclaré Beard. “Les parents proches de ces animaux que nous trouvons dans le Wyoming sont de la taille des tamias.”

Leur taille relativement importante est attendue. Dans l’ensemble, il existe une tendance générale en écologie appelée règle de Bergmann qui stipule que plus les animaux vivent loin de l’équateur, plus ils ont tendance à être gros. La taille est une adaptation courante aux températures plus fraîches, et oui, pour un type d’animal que l’on trouve généralement sous les tropiques, le climat de la Géorgie côtière moderne serait assez frais, nécessitant une grande taille pour minimiser les pertes de chaleur.

Le réchauffement de l’Éocène a permis à de nombreuses espèces de déplacer leurs aires de répartition vers le nord, une tendance que les écologistes constatent maintenant parmi les espèces modernes en raison de changement climatique. Au fur et à mesure que la planète se réchauffe, davantage d’espèces coloniseront probablement l’Arctique, mais comme dans le cas de , beaucoup ne coloniseront pas simplement, mais pourront se diversifier en de nouvelles espèces une fois là-bas.

“Avec un peu de temps, les espèces vont développer leurs propres caractéristiques distinctives qui leur permettront de s’adapter encore mieux à l’Arctique”, a déclaré Beard. “Je pense que c’est une véritable image dynamique de ce qui va se passer dans l’Arctique à l’avenir avec le réchauffement anthropique.

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