Hatchling loggerhead sea turtles making their way to the ocean on Clam Pass Beach in Florida.

La plupart des tortues marines nouvellement écloses de Floride sont des femelles. Pourquoi?

Presque tous les nouveau-nés de tortues marines sortent de leurs œufs en tant que femelles sur certaines plages de Floride en raison des vagues de chaleur exacerbées par le changement climatique, Reuter (s’ouvre dans un nouvel onglet) rapporté le 2 août.

Cinq espèces différentes de tortues marines se trouvent en Floride, dont les tortues caouannes () et les tortues vertes (), selon le Commission de conservation des poissons et de la faune de Floride (s’ouvre dans un nouvel onglet). Bette Zirkelbach, directrice du Turtle Hospital dans les Florida Keys, a déclaré à Reuters que les scientifiques n’avaient trouvé aucune tortue de mer mâle au cours des quatre dernières années. Alors que se passe-t-il?

Température joue un rôle majeur dans la détermination du sexe des tortues marines en développement. Contrairement aux humains, dont la détermination du sexe est largement contrôlée par le sexe X et Y chromosomes, les sex-ratios des tortues sont déterminés par la température à laquelle leurs œufs sont incubés. Des températures plus élevées à l’incubation produisent plus de femelles.

Changement climatique augmente la température des sables de nidification, entraînant un biais des rapports de masculinité des tortues vers les femelles, selon L’administration nationale des océans et de l’atmosphère (s’ouvre dans un nouvel onglet) (NOAA). L’introduction de trop de femelles et pas assez de mâles dans les populations de tortues pourrait réduire la capacité des animaux à se reproduire lorsque les tortues atteignent l’âge adulte, augmentant ainsi leur risque d’extinction locale.

L’étrange phénomène de sex-ratio n’affecte pas seulement la Floride. Une étude de 2018 publiée dans la revue Biologie actuelle (s’ouvre dans un nouvel onglet) ont constaté que les tortues vertes avaient un préjugé sexuel féminin de 99% sur les plages de nidification plus chaudes du nord de la Grande Barrière de Corail et un préjugé sexuel féminin de 65% à 69% sur les plages plus fraîches du sud Down Under.

Bien que le sex-ratio biaisé puisse être dommageable pour les tortues marines, avoir plus de femelles que de mâles n’est pas nécessairement contre nature. Les nids de tortues marines composés à 90 % de femelles ne sont pas rares et seuls quelques mâles peuvent être nécessaires dans une population pour fertiliser les œufs, Initié (s’ouvre dans un nouvel onglet) signalé. Cependant, il n’y aurait pas de fécondation si tous les mâles disparaissaient.

Le seuil de température pour déterminer le sexe des tortues marines est de 81,9 degrés Fahrenheit (27,7 degrés Celsius), selon la NOAA. Les tortues incubées en dessous de 81,9 F éclosent des mâles et les tortues incubées au-dessus de 81,9 F éclosent des femelles, tandis que les températures fluctuantes au-dessus et en dessous de ce seuil produisent un mélange de mâles et de femelles.

Le processus est appelé détermination du sexe en fonction de la température et il affecte une variété d’animaux, y compris crocodiles, de nombreux poissons et quelques lézards. Les scientifiques ne sont pas certains, mais ils ont des théories sur les raisons pour lesquelles certains animaux ont leur sexe déterminé de cette façon et d’autres non.

“Notre meilleure hypothèse est que la détermination du sexe en fonction de la température est née parce que les reptiles n’ont pas de soins parentaux et que les œufs sont en interaction étroite avec l’environnement”, a déclaré Diego Cortez, biologiste à l’Université nationale autonome du Mexique à Mexico. Sciences en direct en 2021. “Nous savons également que les températures d’incubation élevées accélèrent le développement des embryons. Ainsi, le sexe qui est lié à des températures d’incubation plus élevées éclora plus tôt.”

La détermination du sexe en fonction de la température peut également permettre aux mères de contrôler le sexe de leur progéniture, par exemple en pondant des œufs dans des endroits plus frais ou plus chauds, s’il y a un besoin de plus de mâles ou de plus de femelles au sein de la population et de l’espèce de cet animal, a rapporté Live Science précédemment. .

Une étude de 2020 sur les tortues caouannes publiée dans la revue Changement climatique (s’ouvre dans un nouvel onglet) mis en évidence d’autres problèmes qui peuvent survenir avec des températures d’incubation accrues. Au Cap-Vert (également appelé Cap-Vert), un pays insulaire de l’océan Atlantique, les chercheurs ont découvert que 33% d’embryons de plus périssaient lorsque les températures d’incubation atteignaient 90,1 F (32,3 C) que lorsque les températures d’incubation oscillaient autour de 85,5 F (29,7 C) . Les chercheurs ont également découvert que les nouveau-nés incubés à des températures élevées étaient de plus petite taille et plus susceptibles d’être tués par des crabes en route vers l’océan.

En d’autres termes, les températures chaudes peuvent être mortelles pour les tortues en développement et réduire leurs chances de survie lorsqu’elles éclosent.

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