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Le dinosaure à face de crocodile pourrait avoir été le plus grand prédateur d’Europe

Un énorme dinosaure à tête de crocodile et à dos épineux qui rôdait dans l’actuelle Angleterre il y a environ 125 millions d’années était l’un des plus grands prédateurs à avoir jamais traversé l’Europe.

Les paléontologues ont découvert les restes de ce monstre sur l’île de Wight au large de la côte sud de l’Angleterre. Les chercheurs ont surnommé la nouvelle espèce de “spinosauridé White Rock”, d’après la couche géologique crayeuse trouvée sur l’île où elle a été découverte. Comme les scientifiques n’ont déterré que des morceaux de fossiles, l’animal n’a pas encore reçu de nom scientifique officiel.

Les fragments sont les plus jeunes fossiles de spinosauridés jamais trouvés au Royaume-Uni, selon une nouvelle étude publiée le 9 juin dans la revue PeerJ Vie et Environnement. Les spinosaurides étaient des dinosaures carnivores bipèdes avec des crânes ressemblant à des crocodiles, des cous minces et des bras robustes, et ils vivaient pendant la période du Crétacé (il y a 145 à 66 millions d’années). La nouvelle espèce est une proche parente de l’ancienne, potentiellement amphibie qui était plus grand que et avait une grande voile aplatie s’étendant de son dos.

Les spinosauridés sont quelque peu mystérieux car peu de fossiles du groupe ont été découverts. Les scientifiques soupçonnent que les créatures chassaient dans les lacs, les rivières et les lagunes, mais la façon dont elles ont capturé leur proie est un sujet de débat. Certains paléontologues ont proposé que les spinosauridés nagé activement après sa proie (s’ouvre dans un nouvel onglet), se propulsant en agitant leurs grandes queues comme le font les crocodiles modernes. D’autres experts suggèrent que les monstres se comportaient plus comme des hérons, pataugeant dans les lagons et enfonçant leurs longues mâchoires dans l’eau pour attraper du poisson. Quoi qu’il en soit, les créatures étaient énormes et le spinosauridé White Rock récemment découvert était parmi les plus grands.

”C’était un énorme animal, dépassant 10m [33 feet] de longueur, et à en juger par certaines dimensions, [it] représente probablement le plus grand dinosaure prédateur jamais trouvé en Europe”, l’auteur principal de l’étude, Chris Barker, paléontologue à l’Université de Southampton en Angleterre, dit dans un communiqué. ” C’est juste dommage qu’il ne soit connu qu’à partir de si peu de matériel. ”

Les chercheurs ont découvert les fossiles de l’ancien monstre, y compris de gigantesques vertèbres pelviennes et caudales, à l’intérieur de roches crétacées près de Compton Chine, une caractéristique géologique le long de la côte sud-ouest de l’île de Wight. Les fossiles ont été conservés dans une structure rocheuse connue sous le nom de formation Vectis, qui a commencé à se former il y a 125 millions d’années lorsque des dépôts provenant de l’élévation du niveau de la mer sont entrés sur le site d’une lagune côtière d’eau douce. C’est à travers ces eaux lagonaires et ces bancs de sable que le spinosauridé de White Rock errait à la recherche de proies, ont rapporté les auteurs de l’étude.

Ce n’est pas le premier spinosauridé que ces chercheurs ont découvert sur l’île de Wight. En 2021, l’équipe a décrit deux nouvelles espèces de spinosauridés – le “chasseur de berge” et le “héron de l’enfer” que Live Science a précédemment rapportés. Le chasseur de rive et le héron infernal étaient légèrement plus petits que leur cousin spinosauridé de White Rock, atteignant environ 29,5 pieds (9 mètres) de long. Ces trois découvertes portent à quatre le nombre de spinosauridés découverts au Royaume-Uni – l’autre étant le redoutablement griffé.

Les chercheurs affirment que la découverte du spinosauridé White Rock renforce leur affirmation, faite pour la première fois lorsqu’ils ont décrit les deux espèces de spinosauridés précédentes, selon lesquelles ce groupe de dinosaures aurait d’abord évolué en Europe avant de se propager à travers l’Asie et le supercontinent Gondwana, qui s’est ensuite scindé en Afrique et Amérique du Sud.

Le gigantesque dinosaure a peut-être été le plus grand prédateur terrestre d’Europe, mais il a également fini par être le dîner de quelque chose d’autre. Des marques sur les os suggèrent que la carcasse du géant a été ramassée par d’autres bestioles affamées du Crétacé.

“La plupart de ces fossiles étonnants ont été découverts par Nick Chase, l’un des chasseurs de dinosaures les plus qualifiés de Grande-Bretagne, qui est malheureusement décédé juste avant l’épidémie de COVID”, a déclaré le co-auteur de l’étude Jeremy Lockwood, paléontologue à l’Université de Portsmouth, dans le communiqué. “Je cherchais des restes de ce dinosaure avec Nick et j’ai trouvé un morceau de bassin avec des tunnels percés dedans, chacun de la taille de mon index. Nous pensons qu’ils ont été causés par des larves mangeuses d’os ou un type de coléoptère charognard. C’est un pensée intéressante que ce tueur géant a fini par devenir un repas pour une foule d’insectes.”

Les chercheurs espèrent en savoir plus sur le géant déchu en prélevant de fines sections de ses os et en les étudiant au microscope. Cela devrait leur permettre d’en savoir plus sur la vitesse de croissance du spinosauridé et sur son âge au moment de sa mort, ont déclaré les auteurs de l’étude.

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