A newly discovered, as-yet unnamed abelisaurid cautiously approaches a watering hole, in this detail from an artistic representation of the ecosystem of the Bahariya Oasis in Egypt

L’énorme dinosaure à tête de bouledogue était comme un T. rex sous stéroïdes

L’un des écosystèmes préhistoriques les plus dangereux au monde vient d’ajouter un autre énorme prédateur à sa gamme. Dans la Formation de Bahariya, un célèbre site fossilifère de l’Égypte Désert du Saharaune équipe de paléontologues égyptiens et américains a récemment découvert une énorme vertèbre fossile appartenant à une espèce nouvellement décrite de dinosaure abélisauridé carnivore – un groupe carnivore bipède qui vivait pendant la période du Crétacé (il y a 145 à 66 millions d’années).

Comme les autres abélisauridés, le nouveau dinosaure avait un visage raccourci, semblable à celui d’un bouledogue. Et malgré son apparence féroce, ce carnivore n’était probablement pas le boss le plus grand et le plus méchant à errer sur son terrain de jeu.

“Nous sommes sûrs à 99 % que, contrairement à certains de ses parents d’autres époques et d’autres lieux, cet abélisauridé particulier était ne pas au sommet de sa chaîne alimentaire”, a déclaré Matthew Lamanna, paléontologue au Carnegie Museum of Natural History de Pittsburgh et l’un des chercheurs qui ont découvert le dinosaure, à Live Science dans un e-mail.

Bien que Lamanna et ses collègues scientifiques n’aient trouvé qu’un seul os, ils ont pu identifier le fossile comme une vertèbre d’abélisauridé presque immédiatement, sur la base de structures distinctives appelées épipophyses. “C’est un mot multisyllabique qui signifie essentiellement” des morceaux collants en haut à gauche et en haut à droite de la vertèbre “”, a déclaré Lamanna. Cet abélisauridé est le premier dinosaure de ce type à être découvert sur le site de la Formation de Bahariya. Après avoir effectué une analyse informatique de la morphologie de l’os, l’équipe a conclu qu’il appartenait à une espèce jusque-là inconnue, qui n’a pas encore reçu de nom scientifique. Ils ont publié leurs conclusions le 8 juin dans la revue Science ouverte de la Société royale (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Un abélisauridé ressemblait un peu à un poids lourd seulement avec des bras encore plus trapus, Magazine Smithsonien (s’ouvre dans un nouvel onglet) signalé. Ils ont parcouru l’hémisphère sud depuis le milieu de la période jurassique, il y a environ 170 millions d’années, jusqu’à ce que l’astéroïde Chicxulub arrête brutalement le Crétacé. L’abélisauridé le plus célèbre est peut-être le prédateur cornu de Patagonie qui atteignait 7,6 mètres de long, selon Musée d’histoire naturelle de Londres (s’ouvre dans un nouvel onglet). Son nom est tiré des mots latins pour “chair” et “taureau”, et des versions animées de ce redoutable carnivore sont apparues dans “Prehistoric Planet” d’Apple TV et dans la franchise “Jurassic Park” (bien que ses représentations affichent divers degrés de exactitude scientifique).

(s’ouvre dans un nouvel onglet)

Les chercheurs soupçonnent que l’abélisauridé nouvellement découvert était plus petit que , atteignant probablement seulement 16 à 20 pieds (5 à 6 mètres) de longueur. Et comparé aux prédateurs qui partageaient son habitat naturel il y a 98 millions d’années, le nouvel abélisauridé aurait été un pipsqueak relatif.

La formation de Bahariya abritait auparavant une tranche de vie préhistorique riche en prédateurs. Ce marais de mangrove autrefois vaste abritait de nombreuses espèces de poissons, de tortues, de serpents et de dinosaures. Le nouvel abélisauridé aurait côtoyé (métaphoriquement parlant) un sosie connu sous le nom de ; un mystérieux thérapode géant (dinosaures bipèdes à trois doigts) appelé le monstrueux, qui avait de longues et fines mâchoires de crocodile et une voile poussant sur son dos ; et des poissons prédateurs géants et des crocodiliens.

Trouver autant de grands prédateurs vivant ensemble dans un seul écosystème est rare, a déclaré Lamanna. “Comment cet environnement vieux de 98 millions d’années a réussi à soutenir non pas un mais quatre énormes dinosaures prédateurs reste un casse-tête”, a-t-il ajouté.

Le fossile nouvellement décrit est maintenant stocké dans la collection permanente du Centre de paléontologie des vertébrés de l’Université de Mansoura en Égypte. À l’avenir, Lamanna et ses coauteurs prévoient de retourner dans la formation de Bahariya et de rechercher d’autres os de leur abélisauridé – et peut-être même de lui donner un nom.

“Espérons que d’autres exemplaires de cette bête bahariya se présenteront tôt ou tard”, a déclaré Lamanna.

A lire également