A 3D visualization showing the head and middle finger of a nose-picking aye-aye.

Les aye-ayes bizarres utilisent un doigt effrayant et osseux pour se cueillir le nez

Vous ne pouvez pas choisir vos parents primates, mais vos parents primates peuvent se curer le nez. Et ils apprécient le goût de ce qu’ils trouvent, ont récemment appris des chercheurs.

L’un de ces primates – aye-ayes, qui sont nocturnes aux cheveux sauvages et aux yeux pop lémuriens qui ne vivent qu’à Madagascar – sont particulièrement doués pour se cueillir le nez. Ils ont de longs doigts osseux; l’un d’eux est exceptionnellement long, et les aye-ayes l’utilisent généralement pour taper sur des branches creuses afin de localiser de délicieuses larves à manger. Mais ils utilisent également ce chiffre squelettique d’aspect particulier pour creuser d’autres friandises savoureuses : des longueurs de morve filantes du plus profond de leur nez.

Si vous êtes curieux au sujet de la cueillette du nez, vous n’avez probablement pas besoin de chercher très loin pour trouver des exemples de ce comportement ; il est couramment pratiqué par les humains de tous âges, ainsi que par d’autres espèces de primates. Mais bien qu’il soit fréquent et répandu, la cueillette du nez est “mal étudiée”, ont rapporté les scientifiques le 26 octobre dans le Journal de zoologie (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Ils ont donc décidé d’approfondir un peu le sujet.

Leur étude offre le premier examen de la cueillette du nez chez les primates, l’identifiant dans au moins 12 espèces et incluant la première preuve de l’habitude chez les lémuriens. Les Aye-ayes () sont un type de lémurien avec des mains si bizarres que les scientifiques ont précédemment déclaré que les animaux ressemblaient à “marcher sur les araignées.” Un doigt, en particulier, est particulièrement long et maigre, ce qui en fait la taille et la forme idéales pour s’insérer profondément dans la cavité nasale d’un aye-aye afin d’en extraire ce qui s’y trouve.

En fait, ce doigt est si long et flexible qu’un aye-aye peut insérer “toute la longueur de son majeur extra-long, maigre et très mobile dans les voies nasales” et atteindre son pharynx, la cavité qui se trouve derrière le nez et la bouche et les relie à l’œsophage. Après avoir retiré ce chiffre de quête, le aye-aye « lèche alors le mucus nasal collecté », une pratique connue sous le nom de mucophagie, ont rapporté les auteurs de l’étude.

(s’ouvre dans un nouvel onglet)

Pour voir combien de primates étaient des cueilleurs de nez confirmés, les scientifiques ont creusé dans des études publiées, recherchant des mentions de termes tels que « cueillette de nez », « primates cueilleurs de nez », « évolution de cueillette de nez », « mucophagie » et « rhinotillexis » (un mot fantaisiste pour se cueillir le nez). Ils ont trouvé des exemples dans 11 espèces qui couvraient quatre familles de primates et comprenaient de grands singes et à la fois l’Ancien Monde et le Nouveau Monde singes.

Des séquences vidéo d’un aye-aye au Duke Lemur Center de Durham, en Caroline du Nord – une femelle nommée Kali – ont montré le primate de la taille d’un chat “utilisant son majeur mince et allongé pour se curer le nez, puis lécher le mucus nasal”, selon à l’étude. Pour savoir à quelle profondeur ce doigt pouvait pénétrer dans le passage nasal d’un aye-aye, les chercheurs ont obtenu une tomodensitométrie de la tête d’un aye-aye, puis ont créé une visualisation numérique de la cueillette du nez, en utilisant les séquences vidéo comme référence. Sur la base de l’interaction reconstruite entre le crâne et la main, ils ont déterminé que le doigt de Kali était probablement descendu dans sa cavité buccale.

“Cette vidéo porte à douze le nombre d’espèces connues pour se curer le nez”, ont rapporté les scientifiques.

Quant à savoir pourquoi les humains, les aye-ayes et d’autres primates assortis se curent le nez et échantillonnent ce qu’ils trouvent, “il n’y a pas de consensus scientifique sur les coûts ou les avantages potentiels de ce comportement”, ont écrit les auteurs de l’étude. Mais qui peut dire quels secrets sur la cueillette du nez chez les primates n’ont pas encore été découverts, si les scientifiques ne faisaient que creuser assez profondément ?

A lire également