Even demon ducks had predators. Here, the giant

Les «canards démons du destin» ont pondu des œufs de la taille d’un melon dans l’Australie préhistorique

Les scientifiques ont finalement percé un mystère vieux de 41 ans sur une ancienne coquille d’œuf d’un grand oiseau terrestre éteint avec un surnom démoniaque.

En 1981, des chercheurs australiens ont découvert les restes calcinés de nombreux œufs provenant de plusieurs feux de cuisson utilisés par les humains préhistoriques, datant d’il y a environ 50 000 ans. Certains des œufs ont été identifiés comme étant ceux d’émeus. Mais quelques spécimens surdimensionnés appartenaient à un deuxième oiseau inconnu. Pendant des années, les scientifiques se sont disputés sur l’identité de ce grand oiseau. Mais étant donné la taille et l’âge des œufs, au fil du temps, deux prétendants ont émergé : , un groupe de grands oiseaux ressemblant à des dindes, ou , parfois appelés “canards démons de malheur” en raison de leur taille énorme et de leur relation évolutive avec les plus petits oiseaux aquatiques. .

Maintenant, une nouvelle analyse utilisant une technologie sophistiquée de séquençage des protéines et l’intelligence artificielle a mis fin au débat. Les résultats, qui ont été publiés le 24 mai dans le Actes de l’Académie nationale des sciencesétablissent fermement l’identité des œufs en tant que dernier “oiseau tonnerre” d’Australie.

était une créature intimidante. Selon le Musée australien. “Je peux imaginer qu’avoir ce méga canard qui regarde quelqu’un de haut devrait être assez énervant!” L’auteur principal de l’étude, Beatrice Demarchi, une archéologue qui étudie les os et d’autres matériaux organiques à l’Université de Turin en Italie, a déclaré à Live Science dans un e-mail.

À juste titre, ces méga canards ont également pondu de gros œufs; chacun pesait environ 3,5 livres (1,6 kg), soit environ la taille d’un melon. ‘ d’énormes œufs auraient été une source idéale de protéines pour les peuples autochtones d’Australie, à condition qu’ils puissent les collecter en toute sécurité dans les nids des grands oiseaux. En fait, les scientifiques soupçonnent maintenant que l’appétit des humains pour les œufs de la taille d’un melon a pu contribuer à l’extinction, selon Le musée d’histoire naturelle, Londres.

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Bien que des morceaux d’œufs fossilisés ne soient peut-être pas aussi voyants qu’un crâne fossilisé, “des choses petites et banales telles que des coquilles d’œufs peuvent en dire long sur ce à quoi ressemblait l’environnement”, a déclaré Demarchi. La curiosité suscitée par cet environnement ancien a poussé les chercheurs à réexaminer les fragments de coquillages découverts dans les années 1980 sur deux sites australiens, en utilisant une technique différente : le séquençage des protéines.

Lorsque les scientifiques tentent d’identifier une espèce particulière, ADN le séquençage est généralement préféré au séquençage des protéines. Les protéines ne mutent pas aussi rapidement ou aussi aléatoirement que l’ADN, ce qui signifie que leurs signatures génétiques sont plus difficiles à détecter. “Cependant, ils durent environ 10 fois plus longtemps que l’ADN”, ce qui signifie qu’il pourrait y avoir de nombreuses protéines conservées dans du matériel plus ancien dans lequel une grande partie de l’ADN s’est érodée au fil du temps, a déclaré Demarchi. Compte tenu de l’âge et de la température d’enfouissement des fragments de coquille d’œuf (qui avaient été cuits sur une flamme nue), la plupart de l’ADN des échantillons d’œufs était trop dégradé pour être utile. Les protéines, cependant, étaient encore en relativement bonne forme.

Après avoir séquencé ces molécules et déterminé quels gènes les auraient produites, les chercheurs ont utilisé un algorithme spécial pour comparer leurs découvertes aux génomes de plus de 350 espèces vivantes d’oiseaux. Les résultats ont révélé que les œufs n’étaient pas pondus par un groupe d’oiseaux ressemblant à des poulets à grandes pattes appelés mégapodes, et n’appartenaient donc pas au genre, co-auteur de l’étude Josefin Stiller, biologiste de l’évolution à l’Université de Copenhague au Danemark, dit dans un déclaration.

Des recherches comme celle-ci offrent des informations précieuses sur l’impact de l’homme sur le monde naturel, montrant que l’endroit où vivaient nos ancêtres et ce qu’ils mangeaient peuvent avoir contribué à l’extinction de certaines espèces. Bien que les soi-disant canards démons ne soient plus là, les leçons de nos interactions passées avec eux continuent de résonner. Demarchi et ses collègues espèrent poursuivre leur travail “en regardant d’autres grands oiseaux du passé et en travaillant sur leurs relations avec les gens à différents moments”, a déclaré Demarchi.

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