Scientists recently found that crows are capable of grasping a complex cognitive principle known as recursion.

Les corbeaux dépassent les singes, peuvent saisir des modèles récursifs

Les corbeaux sont notoirement intelligents – les oiseaux chanteurs peuvent utiliser des outils, comprendre le concept de zéro et suivre les analogies de base. Maintenant, une nouvelle étude suggère que leur compréhension d’un principe cognitif complexe en particulier est meilleure que celle des singes et comparable à celle des petits enfants.

Les chercheurs ont découvert que les corbeaux peuvent distinguer des éléments appariés enfouis dans de plus grandes séquences, une capacité cognitive connue sous le nom de récursivité. Considérez la phrase: “Le chat que le chien a poursuivi a miaulé.” Bien que la phrase soit certes un cauchemar grammatical, la plupart des adultes comprendraient rapidement que le chat miaule et que le chien poursuit le chat. Cette capacité à associer des éléments comme “chat” à “miaou” et “chien” à “poursuivre” dans une phrase, ou n’importe quelle séquence, était autrefois considérée comme un trait uniquement humain.

La nouvelle étude, cependant, suggère que les corbeaux peuvent aussi le faire. Et cette dernière recherche s’appuie sur des travaux antérieurs démontrant l’existence d’un raisonnement récursif chez les singes. “L’une des caractéristiques les plus distinctives de la cognition communicative humaine peut s’avérer ne pas être si spécifique à l’homme après tout”, a déclaré l’auteure principale Diana A. Liao, candidate postdoctorale à l’Université de Tübingen en Allemagne, à Live Science dans un e-mail.

La grammaire n’est pas le seul endroit où la récursivité se produit. Nos oreilles peuvent distinguer une phrase musicale dans un morceau plus grand, et nos esprits peuvent mettre de côté une expression mathématique insérée entre parenthèses. En effet, une étude de 2020 publiée dans la revue Avancées scientifiques (s’ouvre dans un nouvel onglet) ont démontré que les gens peuvent suivre des schémas récursifs même sans formation formelle en lecture et en mathématiques. Dans cette étude, des personnes issues de tribus amazoniennes isolées ont identifié des schémas récursifs à peu près aussi bien que des adultes vivant aux États-Unis. Les primates non humains ont également démontré une capacité à comprendre la récursivité ; la même étude a révélé que les singes rhésus () n’étaient que légèrement inférieurs aux tout-petits lorsqu’il s’agissait de distinguer les éléments appariés, tels que les parenthèses ouvertes et fermées, d’un fatras de symboles.

La nouvelle étude, publiée le 2 novembre dans Avancées scientifiques (s’ouvre dans un nouvel onglet), s’appuie sur ces travaux pour étendre les découvertes au-delà des primates. “L’étude est bien conçue et exécutée, et les résultats sont clairs et convaincants”, a déclaré Stéphane Ferrigno (s’ouvre dans un nouvel onglet), professeur adjoint au département de psychologie de l’Université du Wisconsin-Madison et auteur principal de l’article de 2020. Ferrigno n’a pas été impliqué dans la nouvelle étude.

Liao et ses collègues ont commencé par apprendre à deux corbeaux () à identifier les symboles {}, [ ] et < >, en les récompensant avec des friandises uniquement lorsque les oiseaux ont picoré dans l’ordre d’une séquence récursive intégrée au centre, telle que { ( ) } ou ( { } ). Il a fallu environ une semaine aux oiseaux pour apprendre à picorer les symboles dans cet ordre, après quoi les corbeaux se sont assis pour leurs examens finaux : des chaînes de symboles similaires qu’ils n’avaient pas encore vus, tels que {} [ ]. Les humains, les tout-petits et les singes confrontés à un tel test comprennent généralement que si { ( ) } est correct, alors { [ ] } ou [ { } ] est également correcte.

Quant aux corbeaux, non seulement ils ont obtenu d’aussi bons résultats que les enfants d’âge préscolaire lors de ces tests, mais ils ont également surpassé les singes. Dans l’étude de 2020, les humains adultes ont sélectionné une structure intégrée au centre entre 60 % et 90 % du temps ; les enfants l’ont fait 43 % du temps ; et les singes, 26 % du temps. Dans la nouvelle étude, les corbeaux ont sélectionné des structures intégrées au centre environ 40% du temps.

Ce résultat suggère que la capacité d’identifier des séquences récursives, souvent considérée comme une caractéristique déterminante du langage, peut avoir initialement évolué à d’autres fins. “La découverte que des animaux non linguistiques – à la fois des singes et des corbeaux – peuvent représenter ces séquences complexes suggère que cette capacité peut avoir évolué en dehors du domaine du langage”, a déclaré Ferrigno.

Il est également possible que la logique récursive soit un élément clé de la communication, même pour les corbeaux. “Si les oiseaux chanteurs corvidés peuvent comprendre et produire des structures récursives, ils peuvent également l’utiliser pour la communication vocale et la gestion de leurs relations sociales complexes”, a déclaré Liao.

Pendant ce temps, d’un point de vue neurobiologique, les résultats ouvrent la porte à des questions sur la façon dont les cerveaux non mammifères accomplissent des exploits cognitifs autrefois considérés comme hors de portée des animaux dépourvus d’un néocortex à six couches. “Nos résultats suggèrent que certaines structures cérébrales, telles que le cortex en couches des primates, ne sont pas nécessaires pour soutenir la compréhension récursive”, a déclaré Liao. “Des recherches plus approfondies sur les circuits neuronaux sous-jacents à cette capacité seraient fascinantes.”

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