Here we see a heat map of an echidnas, with a hot head and a cool nose.

Les échidnés épineux restent au frais en soufflant des bulles de morve

Pour rester au frais dans des températures torrides, l’échidné épineux, un mammifère pondeur qui vit Down Under, emploie une astuce quelque peu inhabituelle : il souffle des bulles de morve pour garder son nez humide, selon une nouvelle étude.

« Les premières études en laboratoire ont suggéré que les échidnés ne peuvent pas survivre à des températures supérieures à 35 degrés [Celsius, or 95 degrees Fahrenheit]”, a déclaré le premier auteur de l’étude Christine Cooper (s’ouvre dans un nouvel onglet), chercheur à l’École des sciences moléculaires et de la vie de l’Université Curtin en Australie. Mais les échidnés à bec court () se trouvent dans toute l’Australie dans des endroits qui dépassent régulièrement ce seuil, ce qui implique que le monotrème épineux doit avoir un moyen de vaincre la chaleur. Le mystère, selon Cooper, était de savoir comment.

Les animaux à sang chaud, ou endothermiques, ont plusieurs façons de rester au frais lorsque l’air qui les entoure est plus chaud que leur corps Température. Une option consiste à ne sortir que la nuit et à dormir dans des terriers ou dans des bûches creuses pendant la journée chaude. Mais un étude 2016 (s’ouvre dans un nouvel onglet) ont suggéré que les bûches dans lesquelles les échidnés font leur lit peuvent atteindre 104 F (40 C) en été – un temps beaucoup plus chaud que ce que les chercheurs supposaient que ces mammifères pourraient survivre – de sorte que cela ne pouvait pas être la façon dont les échidnés battaient la chaleur.

La deuxième option est l’évaporation. La plupart des mammifères y parviennent en transpirant, et ceux qui ne peuvent pas, comme le kangourou, se lécher les bras ou les jambes dans le but d’évaporer l’excès de chaleur corporelle. Mais les échidnés ne transpirent ni ne se lèchent. La troisième option consiste à haleter pour rester au frais (un peu comme le font les chiens), mais les échidnés ne le font pas non plus.

C’était un mystère, mais la solution se trouvait juste sous le nez de l’échidné, selon l’étude publiée le 18 janvier dans la revue Lettres de biologie (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Le premier indice est venu lorsque l’étudiant au doctorat de Cooper étudiait le métabolisme des échidnés en laboratoire. L’étudiant mesurait les taux de respiration et de perte d’eau des échidnés à différentes températures et niveaux d’humidité.

“Nous avons remarqué que nos animaux faisaient des bulles par le nez lorsque nous les exposions à des températures plus élevées”, a déclaré Cooper à Live Science. “Nous avons émis l’hypothèse qu’il s’agissait peut-être d’un mécanisme de refroidissement.”

L’idée était prometteuse. Le bec de l’échidné contient un grand “sinus sanguin”, ou un réservoir de sang qui s’accumule près de la surface. Une bulle éclatée qui laisse une couche de mucus pourrait, théoriquement, absorber la chaleur du sang et s’évaporer, gardant ainsi l’échidné au frais. C’était une idée intrigante que Cooper a décidé de tester sur le terrain.

Le site d’étude de Cooper, à environ 170 kilomètres au sud-est de Perth, était l’endroit idéal pour observer les échidnés à l’état sauvage. Cooper et ses étudiants visitent le site depuis 20 ans, mais cette fois, elle a apporté des caméras thermiques à haute résolution capables de mesurer diverses températures sur le corps des échidnés ainsi que les températures de l’air ambiant.

Après avoir enregistré des échidnés en quête de nourriture dans une gamme de températures saisonnières, Cooper a découvert que chaque fois que les températures dépassaient celles du corps d’un échidné, son bec restait froid dans l’image thermique. En fait, le bec semblait être la partie la plus froide du corps de l’animal, suggérant une perte de chaleur substantielle à cet endroit.

En plus de garder les échidnés au frais, les nez morveux peuvent assurer que les animaux sont nourris. “La principale raison pour laquelle ils gardent leur nez humide est l’électroréception”, a expliqué Cooper. Les échidnés se nourrissent fourmis et les termites, qu’ils trouvent sous terre en détectant les impulsions électriques émises par les contractions musculaires de leurs proies. Pour que leurs électrorécepteurs nasaux fonctionnent, ils doivent être humides. “Mais nous pensons qu’ils améliorent cela quand il fait chaud”, a déclaré Cooper, “donc son autre rôle est la thermorégulation.”

Cooper a souligné que les échidnés ont des comportements différents liés à la régulation de la température tout au long de l’année. Ils sont plus nocturnes en été et plus actifs le jour en hiver. Ces stratégies aident probablement la créature à faire face aux températures extrêmes. “Je pense que cela leur donne plus d’opportunités d’étendre leur recherche de nourriture”, a déclaré Cooper, “et cela les protège s’ils ne trouvent pas d’abri, c’est cool.”

“Cet article est une très belle démonstration qu’il est possible d’effectuer des mesures assez sophistiquées sur des animaux non perturbés dans leur environnement naturel”, Stewart Nicol (s’ouvre dans un nouvel onglet), professeur agrégé de biologie à l’Université de Tasmanie qui étudie les monotrèmes, a déclaré à Live Science dans un e-mail. “Ce qui n’est pas encore clair, c’est exactement combien de refroidissement cela fournit à l’échidné. Suivre cela serait un problème intéressant.”

C’est exactement ce que Cooper a l’intention de faire. “La prochaine étape consiste à modéliser la perte de chaleur réelle à travers ces fenêtres d’évaporation”, a-t-elle déclaré. Cette recherche devrait révéler des indices sur la capacité des échidnés à se nourrir dans des conditions de chaleur extrême et aider les chercheurs à prédire comment les échidnés pourraient faire face à des températures moyennes croissantes.

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