illustration of a triceratops in the midst of foliage that contains two small mammals, and nearby, there

Les mammifères étaient déjà sur le point de conquérir le monde avant que l’astéroïde tueur de dinosaures ne frappe

Les dinosaures sont en grande partie morts lorsqu’un astéroïde de la taille de Manhattan a percuté la Terre il y a 66 millions d’années. Pendant ce temps, dans l’ombre, de minuscules mammifères ont régulièrement adopté des adaptations qui les ont aidés à survivre à la catastrophe et à prospérer après, selon une nouvelle étude.

L’étude, publiée mercredi 7 décembre dans la revue Avancées scientifiques (s’ouvre dans un nouvel onglet), est parvenu à cette conclusion en cartographiant les interactions complexes entre une vaste gamme d’animaux anciens et leurs écosystèmes avant et après l’impact de l’astéroïde. Le modèle intègre des données provenant de fossiles recueillis dans l’ouest de l’Amérique du Nord dont les âges chevauchent la frontière entre la fin du Période crétacée (il y a 145 à 66 millions d’années) et le début du Paléogène (il y a 66 à 23 millions d’années). Ces 1 600 fossiles représentent plus de 470 genres d’animaux, dont des mammifères, des poissons, des crocodiliens, des oiseaux et des dinosaures non aviens.

À partir du modèle, “les auteurs ont pu déterminer que les organismes d’eau douce et les petits organismes terrestres” – y compris les mammifères – “étaient plus résistants et mieux équipés pour résister à l’extinction que les dinosaures non aviaires”, a déclaré Thomas Cullen (s’ouvre dans un nouvel onglet), un boursier postdoctoral à l’Université Carleton à Ottawa, en Ontario, qui n’a pas participé à l’étude. Ils “montrent de manière convaincante” que les mammifères se sont diversifiés avant l’impact de l’astéroïde, plutôt que de se diversifier seulement après l’extinction des dinosaures, a déclaré Cullen à Live Science dans un e-mail.

Cette évolution a abouti à des mammifères capables de manger une grande variété d’aliments, de vivre dans une gamme de températures et de conditions météorologiques et de produire une progéniture rapidement, de manière à rebondir rapidement après un effondrement soudain de la population.

Les scientifiques pensaient autrefois que l’évolution des mammifères n’avait explosé qu’à la suite de la mort des dinosaures, car elle laissait des lacunes dans l’écosystème que les mammifères pourraient ensuite combler, a déclaré Gemma Louise Bénévent (s’ouvre dans un nouvel onglet), chercheur postdoctoral au Senckenberg Biodiversity and Climate Research Center (SBiK-F) en Allemagne qui n’a pas participé à l’étude. La nouvelle étude ajoute à un ensemble croissant de preuves que les mammifères se développaient déjà dans de nouvelles niches avant l’impact, a-t-elle déclaré à Live Science dans un e-mail.

À l’époque, l’environnement de l’ouest des États-Unis aurait été similaire à un marais de Floride moderne, co-premier auteur Alfio Alessandro Chiarenza (s’ouvre dans un nouvel onglet), chercheur postdoctoral à l’Université de Vigo en Espagne, a déclaré à Live Science. Dans l’ensemble, le climat se refroidissait lentement vers la fin du Crétacé, a-t-il déclaré.

Malgré ce refroidissement, les dinosaures non aviens ne se sont pas vraiment adaptés, selon l’étude. Au lieu de cela, ils sont restés fidèles aux mêmes plages de température, conditions météorologiques et régimes alimentaires auxquels ils s’étaient déjà adaptés. Ainsi, leurs rôles écologiques sont restés largement stables, à l’exception du fait que la diversité des grands dinosaures herbivores a quelque peu diminué et que leur influence dans le réseau trophique a légèrement diminué il y a environ 83,6 millions à 61,6 millions d’années.

Au cours de la même période, les mammifères sont passés d’une “niche climatique” à une autre et ont adopté des gammes d’habitats et des régimes alimentaires plus larges, a déclaré Chiarenza. Au début, cette instabilité a probablement provoqué l’effondrement et le rebond des populations de mammifères avec les légers changements climatiques, mais lorsque l’astéroïde a plongé la Terre dans froid et obscurité soudains, les mammifères avaient la flexibilité de s’adapter. “Cela s’avère finalement être un grand trait, quand quelque chose a changé si radicalement à cause de l’impact de l’astéroïde”, a déclaré Chiarenza.

L’approche de modélisation utilisée dans l’étude a été développée à l’origine pour étudier les écosystèmes modernes, co-premier auteur Jorge García-Giron (s’ouvre dans un nouvel onglet), chercheur postdoctoral à l’Université d’Oulu en Finlande et à l’Université de León en Espagne, a déclaré à Live Science dans un e-mail. Ces modèles sont difficiles à appliquer aux animaux anciens car les archives fossiles sont incomplètes et généralement biaisées en faveur des grands spécimens, mais l’équipe s’est efforcée de tenir compte de ces facteurs, a-t-il déclaré.

L’accent mis par l’étude sur les fossiles américains est une autre limitation potentielle, a déclaré Cullen. Finalement, des modèles basés sur des emplacements supplémentaires pourraient nous donner une “image globale” de ce qui s’est passé autour de l’extinction de la fin du Crétacé, a déclaré Chiarenza.

Dans l’état actuel des choses, le modèle actuel aide à expliquer pourquoi nos ancêtres mammifères se sont si bien comportés pendant le soi-disant hiver d’impact qui a suivi l’impact de l’astéroïde.

“Cela ne m’a pas seulement étonné de voir comment ils ont réussi à prospérer dans les écosystèmes très complexes (et probablement dangereux) dominés par les dinosaures, mais aussi de voir à quelle vitesse nos ancêtres se sont déplacés dans des niches vacantes après l’impact de l’astéroïde”, a déclaré García-Girón. La modélisation continue de montrer comment “la vie trouve un chemin”, a-t-il déclaré.

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