Jewel damselfish are becoming less territorial and less aggresive due to the presence of invasive rats on nearby islands.

Les rats envahissants modifient le comportement des poissons de récif. C’est parce qu’il n’y a pas assez de caca d’oiseau.

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Ce n’est un secret pour personne que les rats envahissants peuvent causer des dommages étendus et durables aux écosystèmes des îles tropicales, mais maintenant, une nouvelle découverte révèle que les impacts des rongeurs envahissants peuvent s’étendre encore plus loin que la terre sur laquelle ils gambadent ; ces créatures voraces peuvent également perturber l’écosystème marin environnant.

Dans l’océan Indien, les rats insulaires envahissants ont modifié le comportement de minuscules poissons d’élevage connus sous le nom de demoiselles bijou () qui vivent sur récifs coralliens situé à des kilomètres au large, selon une nouvelle étude. Les demoiselles affectées sont devenues beaucoup plus dociles que la normale en raison d’un lien étrange entre les poissons et les rats : le caca d’oiseau.

Les demoiselles Jewel sont normalement des poissons très territoriaux qui défendent et cultivent de manière agressive de petites parcelles d’algues qui poussent sur les coraux entourant les îles tropicales. Les parcelles de plantes sont très recherchées par les demoiselles car les algues sont très nutritives, en grande partie grâce aux nutriments qui s’écoulent des îles. L’une des principales sources de nutriments dérivés des îles est le caca, ou guano, excrété par les oiseaux de mer qui nichent sur les îles, qui est ensuite emporté dans l’océan.

Cependant, les rats envahissants, qui ont été historiquement introduits dans les îles après s’être embarqués sur des navires, sont connus pour décimer les populations d’oiseaux dans leurs nouvelles maisons en se faufilant dans les nids et en se nourrissant d’œufs non éclos. Cela peut entraîner une diminution des densités d’oiseaux de mer jusqu’à 720 fois sur les îles infestées de rats, ce qui peut diminuer les nutriments dans les eaux environnantes jusqu’à 251 fois, ont expliqué les auteurs de l’étude dans un communiqué. déclaration (s’ouvre dans un nouvel onglet). En conséquence, les plaques d’algues des demoiselles sont devenues moins nutritives, ce qui signifie que les fermiers fougueux sont moins enclins à les défendre.

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Dans la nouvelle étude, publiée le 5 janvier dans la revue Écologie de la nature et évolution (s’ouvre dans un nouvel onglet)les chercheurs ont comparé le comportement des demoiselles sur les récifs coralliens entourant cinq îles sans rats et cinq îles infestées de rats dans un archipel isolé de l’océan Indien.

L’équipe a découvert que les demoiselles entourant les îles infestées de rats avaient de plus grands territoires, mesurant en moyenne 6,7 pieds carrés (0,62 mètre carré), contre une moyenne de 5,2 pieds carrés (0,48 mètre carré) sur les îles sans rats. Les territoires plus grands sont un signe que les poissons sont devenus moins territoriaux sur des parcelles spécifiques, ont déclaré les chercheurs.

L’équipe a également observé que les poissons étaient jusqu’à cinq fois moins susceptibles d’agir de manière agressive les uns envers les autres.

Les demoiselles joyaux autour des îles sans rats défendent farouchement leur parcelle de gazon d’algues parce qu’elle regorge de nutriments, ce qui signifie que les poissons en ont “plus pour leur argent”, en utilisant l’énergie pour la défendre, a déclaré le co-auteur de l’étude Rachel Gunn (s’ouvre dans un nouvel onglet), écologiste comportemental à l’Université de Tübingen en Allemagne et ancien doctorant à l’Université de Lancaster au Royaume-Uni au moment de l’étude. “Nous pensons que la présence de rats réduit les avantages nutritionnels du gazon dans la mesure où cela ne vaut presque pas la peine de se battre, c’est ce que nous observons avec ces changements de comportement.”

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Les chercheurs pensent que le changement de comportement des demoiselles est susceptible d’avoir d’autres effets d’entraînement sur leurs écosystèmes de récifs coralliens, qui n’ont pas encore été correctement étudiés.

“L’élevage d’algues de demoiselles affecte l’équilibre des coraux et des algues sur le récif”, a déclaré Gunn. “Leur agressivité envers les autres poissons peut [also] influencent la façon dont ces poissons se déplacent et utilisent le récif.”

La diminution des nutriments disponibles dans l’eau pourrait également avoir des implications pour d’autres mangeurs d’algues, ainsi que pour les organismes filtreurs tels que les éponges, ce qui pourrait, à son tour, affecter les chaînes alimentaires à travers les récifs, ont averti les chercheurs. “Les écosystèmes évoluent selon un équilibre délicat sur de longues échelles de temps, de sorte que toute perturbation pourrait avoir des répercussions sur l’écosystème au sens large”, a déclaré Gunn.

L’équipe pense que les nouvelles découvertes montrent à quel point il est important de contrôler ou de tuer complètement les populations de rats envahissantes lorsque cela est possible.

“L’éradication des rats a le potentiel d’avoir de multiples avantages inter-écosystèmes”, a déclaré Gunn. L’élimination des rats des îles tropicales rétablirait probablement le comportement territorial des demoiselles-bijoux et apporterait d’autres avantages au reste de l’écosystème des récifs coralliens, a-t-elle ajouté.

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