An adult dugong (Dugong dugon) feeds in shallow waters of the Red Sea, near Marsa Alam in Egypt.

Les « sirènes » Tubby ont disparu des eaux chinoises il y a 2 décennies, maintenant déclarées éteintes

Les dugongs, ces mammifères marins grassouillets qui inspiraient autrefois les récits fantaisistes des marins nostalgiques sirènessont maintenant éteints en Chine, selon de nouvelles recherches.

Pendant des centaines d’années, ces gentils géants, communément appelés vaches marines, ont nagé dans les eaux chinoises, déchirant les herbiers marins au fond de l’océan avec une lèvre supérieure flexible. Mais aucune observation de vache marine n’ayant été confirmée dans la région depuis plus de deux décennies, une équipe internationale de scientifiques a récemment entrepris une enquête approfondie, enquêtant sur les communautés de pêcheurs locales dans quatre provinces chinoises et en recherchant des preuves des dugongs manquants ().

Les enregistrements historiques de dugongs ont culminé vers 1960, puis ont rapidement diminué à partir de 1975. Aucune observation vérifiée par des pêcheurs, par exemple, n’a été enregistrée après 2008, et les scientifiques chinois n’ont pas repéré de dugong dans la nature depuis 2000, ont rapporté les chercheurs mercredi 24 août dans le journal. Science ouverte de la Société royale (s’ouvre dans un nouvel onglet).

“Sur la base de ces découvertes, nous sommes obligés de conclure que les dugongs ont connu un effondrement rapide de leur population au cours des dernières décennies et sont maintenant fonctionnellement éteints en Chine”, ont écrit les scientifiques dans l’étude.

Les dugongs ont des corps dodus, des visages larges et tombants et une queue aplatie et fluée comme celle d’un dauphin. Les adultes mesurent jusqu’à 13 pieds (4 mètres) de long et peuvent peser plus de 880 livres (400 kilogrammes), selon le Fonds mondial pour la nature sauvage (s’ouvre dans un nouvel onglet) (WWF). Ils ressemblent aux lamantins (également appelés vaches marines), mais alors que les lamantins habitent les écosystèmes d’eau douce, les dugongs vivent dans les habitats océaniques tropicaux peu profonds de l’Afrique de l’Est au Vanuatu, selon l’Université du Michigan. Web sur la diversité animale (s’ouvre dans un nouvel onglet) (ADW). Les vaches marines grignotent les herbiers tout comme les vaches terrestres paissent dans des prairies luxuriantes sur terre, et ce sont les seuls mammifères marins qui se nourrissent d’un régime exclusivement végétarien, selon ADW.

Ni les lamantins ni les dugongs ne ressemblent aux humains, encore moins aux femmes séduisantes aux cheveux longs et aux queues de poisson. Mais les marins en mer n’ont probablement aperçu ces animaux que très brièvement – juste assez longtemps pour inspirer des récits fantaisistes de sirènes plongeant sous les vagues, selon National géographique (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Cependant, l’histoire réelle des humains et des dugongs n’est pas un conte de fées. Parce que les dugongs paissent près des côtes, ils sont souvent heurtés par des bateaux et pris dans les filets des pêcheurs, et les activités humaines au cours des dernières décennies ont considérablement réduit ou détruit leurs habitats côtiers, selon ADW.

Une poignée de personnes ont signalé de manière anecdotique avoir vu un dugong dans les eaux chinoises au cours des cinq dernières années, mais ces observations n’ont jamais été vérifiées, ont découvert les auteurs de la nouvelle étude dans leurs enquêtes. Ainsi, s’il est possible que certains dugongs individuels survivent encore dans le nord de la mer de Chine méridionale, il est également probable que les animaux récemment repérés aient été mal identifiés ou aient été des traînards appartenant à des populations de dugongs plus stables près des Philippines, ont rapporté les chercheurs.

De plus, “le déclin dramatique de la population subi par l’espèce au cours des dernières décennies est très peu susceptible d’être stoppé ou inversé dans les conditions actuelles”, selon l’étude.

“La disparition probable du dugong en Chine est une perte dévastatrice”, a déclaré Samuel Turvey, co-auteur de l’étude et professeur à l’Institut de zoologie de la Société zoologique de Londres. dit dans un communiqué (s’ouvre dans un nouvel onglet). “Leur absence aura non seulement un effet d’entraînement sur la fonction de l’écosystème, mais servira également de signal d’alarme – un rappel qui donne à réfléchir que des extinctions peuvent se produire avant que des actions de conservation efficaces ne soient développées.”

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