Dolphin friendship comes with a taste test.

L’étrange raison pour laquelle les dauphins boivent le pipi de l’autre

Les dauphins apprennent à connaître leurs amis en goûtant leur pipi, selon une nouvelle étude. En prélevant des gorgées d’urine les uns des autres, les dauphins ont démontré un type de reconnaissance sociale qui commence par un échange de sifflets propres à des individus spécifiques – un peu comme les noms humains.

Les scientifiques savent depuis longtemps que les dauphins s’identifient à l’aide de soi-disant sifflets de signature qui sont différents pour chaque dauphin et qu’ils s’adressent en imitant de tels sifflets. Mais les chercheurs ne savaient pas si cette copie montrait que les dauphins associaient les sifflets de signature à l’identité individuelle ou à un concept plus général tel que “ami”.

Récemment, les scientifiques ont appris que non seulement les dauphins à gros nez démontrent la reconnaissance de leur nom, mais qu’ils reproduisent également cette reconnaissance avec un autre sens : le goût.

En goûtant l’urine de l’autre et en reconnaissant la source, les dauphins ont montré qu’ils pouvaient suivre l’identité des dauphins en utilisant deux types d’entrées sensorielles. Cela signifie que les animaux pourraient créer et stocker un concept mental d’autres dauphins, selon la nouvelle étude.

Amis savoureux

Les chercheurs ont découvert que les dauphins procédaient à ce type d’identification par dégustation de pipi tout en cherchant à savoir si les animaux s’appelaient vraiment par leur nom lorsqu’ils copient des sifflets. Les scientifiques ont mené ce qu’on appelle une étude intermodale, dans laquelle des expériences testent si un animal peut reconnaître un objet ou un autre animal à travers plusieurs signaux reçus de différents sens.

Les scientifiques ont déjà utilisé de telles expériences sur un large éventail d’animaux, y compris des poissons et singes. Mais les systèmes de communication de la plupart des animaux manquent de sons reconnaissables comme des étiquettes pour les individus, comme les sifflets caractéristiques des dauphins, ont écrit les chercheurs.

Cependant, trouver un deuxième sens chez les dauphins qui puisse être testé dans des conditions de laboratoire était difficile. Tester la vue ou l’écholocation des dauphins “impliquerait de déplacer des moniteurs géants ou même les dauphins eux-mêmes, ce qui est impossible”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Jason Bruck, biologiste à la Stephen F. Austin State University au Texas. Mais les dauphins sont connus pour nager à travers les panaches d’urine d’autres dauphins, bouche bée, et ils peuvent le faire pour obtenir des informations sociales “comme un chien renifle une bouche d’incendie”, a déclaré Bruck à Live Science.

“Sauf que les dauphins devraient faire cela avec le goût, pas avec l’odorat”, car les cétacés manquent de bulbes olfactifs, a-t-il ajouté.

Une question d’identité

Les chercheurs ont découvert que les dauphins passaient environ trois fois plus de temps à prélever l’urine de dauphins inconnus que de dauphins familiers. Cela suggérait que les animaux pouvaient identifier des compagnons connus par goût.

Pour tester la persistance de l’identification à travers les sens, les chercheurs ont associé des enregistrements de sifflets de signature avec de l’urine de dauphins : dans certains appariements, l’urine provenait du siffleur, tandis que dans d’autres, elle était produite par un dauphin différent. Les scientifiques ont ensuite initié les dauphins au son d’un sifflet et au goût d’un échantillon d’urine.

Lorsque le pipi correspondait au sifflet, les dauphins écoutant s’attardaient plus près des haut-parleurs de lecture. Cela indiquait que les animaux reconnaissaient la cohérence des signaux perçus par les deux sens – le goût et l’ouïe – et que le goût et le son provenaient du même dauphin.

Ces constatations signifient que pour les dauphins, les sifflets représentent l’identité spécifique du dauphin dans l’esprit des autres dauphins, y compris le goût du pipi de ce dauphin.

“Nous savons maintenant que lorsqu’un dauphin produit ce sifflement caractéristique, il fait vraiment référence à ce dauphin qu’il copie”, a déclaré Bruck. “Ils utilisent ces sifflets de la même manière que nous utilisons des noms.”

Mécanismes lipidiques ?

Des études futures pourraient étudier les mécanismes derrière cette capacité de dauphin nouvellement découverte, a déclaré Bruck. L’identification gustative des dauphins peut être motivée par la reconnaissance des lipides; si c’est le cas, la recherche sur les dauphins pourrait révéler un bourgeon gustatif sensible aux lipides qui est plus grand et plus robuste que la variété humaine et donc plus facile à étudier. Une telle découverte pourrait éclairer la recherche sur l’obésité chez l’homme, a déclaré Bruck.

Plus fondamentalement, ces découvertes pourraient ouvrir de nouvelles voies de recherche sur les dauphins, a ajouté Bruck. “Transmettre des informations sociales de dauphin à dauphin [is] aussi facile que [using] un haut-parleur sous-marin” et pourrait offrir un aperçu de “comment les dauphins se perçoivent en tant qu’individus”, a-t-il déclaré.

Les résultats ont été publiés le 18 mai dans la revue Avancées scientifiques

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