This drone image taken just off the coast near Esperance in Australia shows a juvenile humpback swimming alongside a southern right whale that has potentially adopted the young calf.

L’observation de baleines en Australie laisse entrevoir une adoption interspécifique “extrêmement inhabituelle”

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Une baleine franche australe () en Australie a été repérée avec un compagnon très inhabituel en remorque : une baleine à bosse juvénile (). Les experts soupçonnent qu’il s’agit d’un exemple extrêmement rare d’adoption interspécifique, dans lequel la baleine noire adulte a assumé le rôle de mère porteuse pour le jeune non apparenté.

Jess Wohling, un photographe basé à Esperance dans l’État d’Australie-Occidentale, a capturé des images de drone du couple inhabituel nageant le long de la côte au large d’une plage voisine. Mais ce n’est qu’en examinant les images qu’elle a réalisé que l’espèce du veau ne correspondait pas à celle de l’adulte avec lequel il nageait.

“J’étais comme, ‘Ça ne peut sûrement pas être vrai'”, a déclaré Wohling au site d’information australien ABC Nouvelles (s’ouvre dans un nouvel onglet). “Je suis assez excité.”

Wohling a envoyé les images à Katy Fannei, une chercheuse du projet Little White Whale basé en Australie, qui suit les baleines franches australes dans la région. Fannei a été “époustouflé” par les images. “J’ai envoyé un texto à tous ceux que je connais”, a déclaré Fannei à ABC News. “Je suis ami ou collègue avec beaucoup de chercheurs sur les baleines qui ont bien plus d’années d’expérience que moi, et ils ont tous été très surpris aussi.”

Fannei pense que la baleine franche adulte pourrait agir en tant que mère porteuse du jeune rorqual à bosse, ce qui ferait de cette séquence la première preuve que ces deux espèces pourraient s’engager dans une telle relation.

“Je pense que c’est certainement le cas le plus probable qu’il s’agisse d’une sorte d’adoption”, a déclaré Fannei. La proximité de l’adulte et du veau alors qu’ils nagent l’un à côté de l’autre dans la vidéo est presque identique à la proximité manifestée par les paires mère et veau apparentées lorsqu’elles voyagent ensemble, a-t-elle ajouté.

Erich Hoyt (s’ouvre dans un nouvel onglet)chercheur à Whale and Dolphin Conservation au Royaume-Uni et auteur du “Encyclopédie des baleines, des dauphins et des marsouins (s’ouvre dans un nouvel onglet)” (Firefly Books, 2017), a déclaré à Live Science dans un e-mail qu’il pourrait s’agir d’une adoption interspécifique. Ce serait “extrêmement inhabituel”, mais ce n’est “pas impossible”, a-t-il déclaré.

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Hoyt a ajouté que, s’il s’agit d’une adoption, les scénarios les plus probables sont que le veau à bosse se soit séparé de sa mère ou que sa mère soit décédée avant que le veau ne se soit complètement développé. Les veaux à bosse restent normalement avec leur mère pendant les 11 à 12 premiers mois de leur vie, a déclaré Hoyt, ajoutant qu’un veau abandonné “pourrait accueillir une mère baleine à fanons de taille similaire pour plus de confort”.

Il est également possible que la baleine franche adulte soit une femelle endeuillée qui a récemment perdu son propre petit, a déclaré Hoyt. Si tel est le cas, elle a peut-être entendu les appels de détresse du juvénile à bosse et a nagé pour aider le jeune, a-t-il ajouté. Cependant, il n’est pas clair d’après les photos si l’adulte est une femelle.

Hoyt a vu des exemples d’épaulards () se livrant à ce type de comportement d’adoption. Dans ces cas, les femelles ont recueilli des veaux abandonnés d’autres groupes et les ont amenés dans leur propre groupe, a-t-il déclaré.

Cependant, il peut y avoir d’autres explications, a déclaré Hoyt. Il se peut que la baleine à bosse se sépare prématurément de sa mère et cherche simplement d’autres baleines à suivre à la place, auquel cas la baleine franche australe ne joue pas activement un rôle nourricier, a-t-il ajouté.

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“Il sera important de suivre l’interaction entre les deux individus au fil du temps et de voir si elle persiste”, a déclaré Hoyt.

Fannei et ses collègues tentent actuellement d’identifier la baleine franche adulte dans les images pour voir s’ils peuvent en savoir plus sur son histoire parentale et aider les chercheurs à identifier l’emplacement possible de la paire, selon ABC News.

Adoptions passées de cétacés

Ce n’est pas la première fois que des cétacés de deux espèces distinctes forment ce qui semble être un lien familial adopté.

En 2018, des chercheurs basés près du fleuve Saint-Laurent au Québec, au Canada, sont tombés sur un narval juvénile () vivant parmi les bélugas (), selon le Fondation Sea Watch (s’ouvre dans un nouvel onglet). Le jeune narval se trouvait à environ 620 milles (1 000 kilomètres) de sa maison dans l’Arctique, et les experts pensent que les bélugas ont peut-être accueilli le jeune narval après qu’il se soit égaré pendant sa migration.

Et en 2013, un groupe de cachalots () aux Açores a fait la une des journaux après s’être lié d’amitié avec un grand dauphin () qui semblait avoir des malformations de la colonne vertébrale. Les experts pensent qu’il a été “adopté” par les énormes baleines après avoir été abandonné par son propre groupe. Les cétacés n’ont été vus ensemble que quelques jours, il n’est donc pas certain que le dauphin ait pu suivre longtemps les cachalots qui plongent en profondeur, selon la Sea Watch Foundation.

Il y a également eu des rapports de grands dauphins adoptant des baleineaux abandonnés. En 2014, un dauphin a assumé le rôle maternel d’une baleine à tête de melon (), s’occupant du baleineau ainsi que de sa propre progéniture. En 2021, un autre dauphin de Nouvelle-Zélande a pris un globicéphale () sous son aile (ou nageoire). Or, à cette occasion, il semblerait que le dauphin ait temporairement attiré la jeune baleine loin de sa vraie mère, qui a repris sa progéniture quelques mois plus tard, rapporte la Sea Watch Foundation.

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