The ancestors of modern domesticated chickens were revered for their exotic looks and distinctive voices.

Salut à tous la poule ! Les poulets ont été vénérés pendant des siècles avant d’être de la nourriture

La première relation des poulets avec les humains n’a peut-être pas été comme un plateau d’ailes ou une paire de pilons savoureux. Les chercheurs ont découvert que les gens considéraient initialement ces oiseaux désormais omniprésents comme exotiques, et ils les vénéraient et même les adoraient.

Ces premiers poulets domestiqués n’étaient pas les gros oiseaux à croissance rapide d’aujourd’hui. Ils auraient fait environ un tiers de la taille des poulets modernes, et leur coloration frappante et leurs bruits distinctifs ont probablement amené les gens à les considérer comme des nouveautés mystérieuses et passionnantes plutôt que comme des repas potentiels, selon une nouvelle étude. En fait, environ 500 ans se sont écoulés entre le moment où les poulets sont arrivés pour la première fois en Europe et le moment où ils ont commencé à être largement utilisés pour l’alimentation.

En d’autres termes, manger un poulet en Europe centrale en 500 avant JC aurait pu être l’équivalent de manger un ara rouge aujourd’hui.

“Les poulets, au début, sont cette chose étonnante”, a déclaré le co-auteur de l’étude, Greger Larson, directeur du réseau de recherche en paléogénomique et bio-archéologie de l’Université d’Oxford en Angleterre. Alors que les gens se bousculent aujourd’hui pour acquérir “tout ce que les Kardashian ont”, il y a des milliers d’années “cela aurait été un poulet”, a déclaré Larson à Live Science. “C’est ce que tout le monde voulait.”

La mystérieuse histoire d’origine des poulets

Environ 80 millions de poulets () existent sur Terre aujourd’hui. Aux États-Unis, le poulet typique élevé pour la viande ne vivra que six semaines avant l’abattage, et une poule pondeuse aura peut-être deux à trois ans de vie.

Mais avant qu’il n’y ait des poulets domestiqués, les humains ont fait connaissance avec leurs ancêtres sauvages : la sauvagine rouge () d’Asie du Sud-Est, où les oiseaux se sont taillé une niche en mangeant des fruits et des graines, en particulier dans les forêts denses de bambous. L’histoire de la façon dont ces oiseaux de la jungle sont devenus l’un des aliments les plus populaires sur Terre a des origines troubles. C’est parce que l’archéologie en Asie du Sud-Est fortement boisée est difficile et que les archéologues n’ont pas toujours prêté une attention particulière aux minuscules artefacts comme les os de poulet. De plus, les os de poulet s’enfoncent facilement dans le sol ou sont dérangés par le creusement des mammifères, la construction humaine et d’autres perturbations, a déclaré le co-auteur de l’étude Joris Peters, zooarchéologue à l’Université Ludwig Maximilian de Munich.

Cela signifie que les couches de sol dans lesquelles se trouvent les os de poulet peuvent ne pas représenter avec précision l’âge des os, ont rapporté Peters, Larson et leurs collègues dans deux articles publiés lundi 6 juin : un dans la revue Actes de l’Académie nationale des sciences et l’autre dans le journal Antiquité.

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Le voyage du poulet

Cette recherche a impliqué plus d’une décennie de remesure et d’analyse d’os de poulet découverts précédemment, ainsi que la datation directe au radiocarbone de 12 os de 16 sites en Europe pour suivre la propagation du poulet hors d’Asie. Les résultats des deux études ont révélé que les poulets ont été domestiqués beaucoup plus récemment que ne le suggéraient les estimations précédentes. Par exemple, un ensemble de prétendus os de poulet de Chine datant d’il y a 10 000 ans s’est avéré provenir de faisans, a déclaré Peters à Live Science.

En fait, les humains et les poulets ne sont probablement associés que depuis environ 3 500 ans, a déclaré Larson. Vers 1500 av. J.-C., les habitants du sud-est de l’Asie ont commencé à cultiver du riz et du mil à sec, un processus qui impliquait de défricher des zones de forêt et de planter des champs qui regorgeaient de céréales en même temps. Cela aurait attiré la sauvagine rouge, et les gens ont probablement trouvé ces oiseaux colorés très attachants.

“Ils sont très faciles à tolérer et ils sont très beaux”, a déclaré Larson.

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Lorsque la sauvagine en est venue à dépendre des humains pour se nourrir, le processus de domestication a démarré. Vers 1000 av. J.-C., la sauvagine domestiquée – ce que nous appelons maintenant les poulets – s’est propagée au centre de la Chine, en Asie du Sud et en Mésopotamie, probablement le long de routes commerciales similaires vers la route de la soie, qui deviendrait plus fréquentée vers 200 av.

Entre 800 avant JC et 700 avant JC environ, les poulets ont atteint la Corne de l’Afrique dans le cadre d’un commerce maritime en plein essor. Les marins grecs, étrusques et phéniciens ont probablement répandu les oiseaux dans toute la Méditerranée – des poulets ont débarqué en Italie vers 700 avant JC et se sont rendus en Europe centrale entre environ 400 avant JC et 500 avant JC Fait intéressant, de nombreux squelettes de poulet trouvés en Europe entre 50 avant JC et 100 après JC étaient associés aux enterrements : les hommes étaient souvent enterrés avec des coqs et les femmes avec des poules, et ces poulets étaient probablement importants pour les personnes avec lesquelles ils étaient enterrés, a déclaré Larson.

“Ce sont des oiseaux plus âgés, leurs oiseaux individuels”, a déclaré Larson. “Ils comptent pour leur société.”

Des socles aux plateaux

La transition des poulets d’un oiseau exotique et vénéré à un aliment s’est probablement produite avec l’essor de la Empire romain en Europe, où les œufs sont devenus populaires comme collation dans les stades, a déclaré Larson. La première preuve d’une consommation généralisée de poulet dans la Grande-Bretagne contrôlée par les Romains remonte au premier siècle après JC.

“La familiarité engendre le mépris”, a-t-il déclaré.

L’archéologie future aidera probablement à affiner la chronique des poulets, a déclaré Larson, en particulier en Asie du Sud-Est et dans les îles du Pacifique, où les preuves manquent. De nouvelles découvertes pourraient en dire plus sur la façon dont les poulets ont conquis le monde – et changé la société humaine dans le processus.

“La gestion et la domestication de l’oiseau ont contribué à étendre durablement la subsistance humaine au fil du temps”, a déclaré Peters. “Rétrospectivement, la domestication du poulet s’est avérée très utile pour les développements culturels dans toute la région, car les troupeaux domestiques pouvaient facilement être emmenés en mer, soit comme provisions, soit, finalement, pour élever des poulets dans les zones nouvellement occupées.”

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