An artist’s drawing of a Triassic lizard.

Un ancien lézard avec des dents comme des couteaux de boucher “recalibre tout le tralala” de l’évolution des reptiles

Un lézard de la taille d’une paume avec des dents aussi acérées que des couteaux de boucher est si vieux qu’il repousse les origines des lézards et des serpents modernes de 35 millions d’années, révèle une nouvelle étude.

Les paléontologues ont trouvé les restes fossilisés du minuscule reptile aux dents de rasoir incrustés dans une roche cachée dans un entrepôt au Natural History Museum (NHM) de Londres. Il y était détenu depuis qu’il avait été extrait d’une carrière près de Bristol, en Angleterre, dans les années 1950. On savait peu de choses sur le fossile, qui avait été étiqueté (incorrectement) “et un autre reptile”.

Pour la nouvelle étude, les chercheurs ont analysé le fossile et ont découvert que le lézard date d’il y a environ 202 millions d’années, de la dernière partie du Période triasique (il y a 237 millions d’années à 201 millions d’années); et que les restes comprenaient un squelette partiel, un crâne et des mandibules. Une tomodensitométrie (scanner) du fossile a aidé les chercheurs à déterminer qu’ils examinaient un type de Squamata – le plus grand ordre de reptiles, englobant des lézards, des serpents et un groupe de lézards sans pattes appelés amphisbaenians, ou “lézards vers”.

Le fossile est assez petit pour « tenir dans la paume de votre main » et comprend un crâne de 1,2 pouce (3 centimètres) avec une mâchoire pleine de dents acérées, a déclaré Michel Benton (s’ouvre dans un nouvel onglet)co-auteur de l’étude et professeur de paléontologie des vertébrés à l’Université de Bristol.

En raison de la petite taille du fossile, les chercheurs ont dû utiliser des techniques moins invasives pour étudier le lézard ; de telles méthodes n’existaient pas lorsqu’elles ont été découvertes pour la première fois.

“Les méthodes traditionnelles de nettoyage à l’aide d’une aiguille ont causé des ravages, et la tomodensitométrie révèle tous les petits détails ainsi que les parties cachées à l’intérieur de la roche, et sans dommage”, a déclaré Benton. “[We] nécessaire de voir ce niveau de détail des os du crâne pour déterminer son anatomie détaillée et [to] faire des comparaisons avec des formes modernes et fossiles.”

En utilisant les tomodensitogrammes comme guide, les chercheurs ont créé une reconstruction 3D du lézard et ont découvert qu’il aurait fait près de 10 pouces (25 cm) de long, dont la moitié était sa longue et fine queue, selon l’étude.

Mais malgré la petite taille du lézard, ses dents pointues auraient livré une morsure menaçante, ce qui a inspiré les paléontologues à l’appeler le nom de l’espèce signifie “petit boucher”, tandis que le genre signifie “caché” et “ressemblant à un lézard”, un clin d’œil aux décennies. il a passé inaperçu dans le stockage NHM. De son vivant, il se nourrissait probablement d’arthropodes et de petits vertébrés sur les îles riches en calcaire qui entouraient autrefois ce qui est aujourd’hui Bristol, selon l’étude.

L’âge réécrit les origines des lézards et des serpents modernes, révélant que les squamates étaient vivants plus de 30 millions d’années plus tôt qu’on ne le pensait auparavant. Cette découverte “aide à compléter le tableau” de l’évolution des squamates, a déclaré Benton.

“Une question clé dans la biologie moderne est de comprendre les groupes qui réussissent vraiment, comme les squamates (lézards et serpents) avec plus de 11 000 espèces”, a déclaré Benton. “Comment ont-ils connu un tel succès et comment réagissent-ils au changement climatique ? Donc, en remontant dans le temps, nous devons savoir exactement quand, où et comment cet énorme groupe moderne est né – notre fossile maintenant re-calibre tout le shebang et le dessine 35 millions d’années en arrière.”

Les résultats ont été publiés le 2 décembre dans la revue Avancées scientifiques (s’ouvre dans un nouvel onglet).

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