The aptly named Thanatosdrakon

Un «dragon de la mort» géant de 9 mètres d’envergure découvert en Argentine

Des chercheurs argentins ont découvert la plus grande espèce de ptérosaure jamais trouvée en Amérique du Sud. Surnommés “dragon de la mort” par les paléontologues, deux reptiles volants géants ont été découverts dans la Formation de Plottier, un affleurement situé dans la province de Mendoza.

Les envergures des deux spécimens mesuraient environ 23 pieds (7 mètres) de large et 30 pieds (9 m) de large, respectivement. Les chercheurs ont confirmé qu’il s’agissait d’azhdarchidés, une famille de ptérosaures qui vivait à la fin du Crétacé (il y a environ 146 à 66 millions d’années).

“Les azhdarchidés étaient connus pour leurs très grands crânes – parfois plus grands que leurs corps – ainsi que leurs cous hyper allongés et leurs corps courts et robustes”, a déclaré Leonardo D. Ortiz David, auteur principal d’une nouvelle étude décrivant les énormes ptérosaures et coordinateur général. du laboratoire argentin et du musée des dinosaures de Mendoza, a déclaré Live Science dans un e-mail.

Les scientifiques ont identifié les ptérosaures comme deux individus de l’espèce. Il s’agit de la seule espèce du genre, qui signifie “dragon de la mort” en grec. Le nom de l’espèce, “amaru”, se traduit par “serpent volant” de la langue indigène quechuan et fait référence à Amaru, une divinité inca à deux têtes, ont rapporté les auteurs de l’étude.

Les chercheurs ont déterminé que les deux ptérosaures sont morts en même temps et que l’un n’était pas encore complètement développé. Mais les scientifiques ne peuvent pas dire avec certitude si les deux animaux font partie d’un groupe familial.

“Il n’y a aucune indication dans les restes fossiles d’un degré de relation parentale”, a déclaré Ortiz David. “Cependant, il peut être confirmé que les deux spécimens sont de tailles différentes, et que le plus petit est un juvénile subadulte, et qu’ils étaient ensemble lorsqu’ils sont morts il y a plus de 86 millions d’années.”

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Les fossiles ont été trouvés lors de fouilles pour un projet de construction civile à environ 800 kilomètres à l’extérieur de la capitale de Mendoza (également appelée Mendoza). Ortiz David et son équipe supervisaient les fouilles lorsqu’ils ont découvert des fragments de fossiles dans les dépôts des plaines inondables. Mendoza, où se trouve également l’Aconcagua, la plus haute montagne des Amériques, est bien connue des paléontologues pour d’autres découvertes importantes de dinosaures, dont celle du sauropode géant, l’un des les plus grands dinosaures dans le monde, en 2016. (Le groupe de recherche d’Ortiz David a également fait cette découverte.)

“La [] les fossiles étaient dans différents états de conservation; certains d’entre eux étaient complets, comme les humérus [large arm bones]syncarpiens [fused foot bones] et les vertèbres dorsales “, a-t-il dit. ” D’autres étaient fragmentaires, y compris les phalanges [toe bones]cubitus, radius [forearm bones]fémur [upper leg bone] et le bassin.”

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Ortiz David a déclaré que la découverte par l’équipe de fossiles en si bon état était surprenante, car les os de ptérosaures sont fragiles et les fossiles se trouvent généralement en petits morceaux.

“Dès le début, deux faits ont retenu notre attention : le premier était la taille des restes et leur conservation en trois dimensions, une condition inhabituelle dans ce groupe de vertébrés ; le second était la quantité de restes trouvés sur le site, puisque de grands- les ptérosaures géants ne sont connus que par des restes fragmentaires (à quelques exceptions près)”, a-t-il déclaré. “La description de nouveaux spécimens est toujours importante pour la paléontologie des vertébrés, car ils éclairent les différents groupes étudiés. Dans ce cas particulier, les éléments 3D de grands ptérosaures sont rares, ce qui en fait une excellente étude de cas.”

Les fossiles sont actuellement conservés au Laboratoire et Musée des dinosaures de l’Université nationale de Cuyo à Mendoza. Pour aider à préserver les spécimens, les experts du musée ont fait des moulages des différents fossiles à une échelle de 1 à 1 ; les moulages sont exposés au musée.

Les résultats des chercheurs seront publiés dans le numéro de septembre 2022 de la revue Recherche sur le Crétacé.

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