The purpleback flying squid (Sthenoteuthis oualaniensis) that swam past the ROV investigating the shipwreck in the Gulf of Aqaba.

Un équipage de photobombes géantes de calmars volants violets et noirs enquête sur un naufrage

Des scientifiques cartographiant le fond marin du golfe d’Aqaba, la partie “antenne droite” du nord de la mer Rouge, ont récemment fait deux observations remarquables presque simultanément : une épave engloutie et un mystérieux gros calmar tournant autour, selon l’organisation de recherche marine OceanX.

Après avoir fait descendre un véhicule télécommandé (ROV), l’équipe d’OceanX a rapidement identifié l’épave – il s’agissait du Pella, un ferry qui a pris feu et coulé en novembre 2011. Le calmar a cependant mis plus de temps à être identifié. Mais il a fait beaucoup de camées; l’équipage a utilisé le ROV et les submersibles pour visiter l’épave trois fois, et à chaque fois ils ont vu un énorme calmar nager.

Après avoir consulté Michael Vecchione, un zoologiste des invertébrés au Smithsonian’s National Museum of Natural History à Washington, DC, l’équipage a finalement obtenu une réponse ; le céphalopode était un calmar volant à dos violet (Sthenoteuthis oualaniensis), et un géant en plus.

“Nous avons été photobombés par le dos violet géant”, a déclaré Mattie Rodrigue, responsable du programme scientifique chez OceanX, à Live Science. “Je plaisantais, c’était un moment fait pour la télévision.”

La fuite de calmars volants à dos violet s’est produite en octobre 2020, lorsque le navire de recherche d’OceanX, l’OceanXplorer, effectuait son voyage inaugural pour cartographier le fond marin du nord de la mer Rouge. L’équipage se trouvait dans la région de Neom, dans le golfe d’Aqaba, et cataloguait régulièrement l’écosystème sous-marin et la bathymétrie de la région avec la technologie à bord du navire, notamment des sonars multifaisceaux et des véhicules hauturiers.

Ensuite, le technicien d’arpentage du navire a alerté Rodrigue que les sonars multifaisceaux captaient une anomalie d’environ 328 pieds (100 mètres) de long sur le fond marin. Certains membres d’équipage pensaient qu’il s’agissait d’un gros rocher ou d’un récif corallien, mais d’autres ont deviné qu’il s’agissait d’un naufrage. Une enquête ultérieure sur les véhicules hauturiers a confirmé qu’il s’agissait du naufrage du Pella, qui a coulé alors qu’il se dirigeait vers Nuweiba, en Égypte, entraînant la mort d’un passager.

Alors que le ROV s’approchait de la proue de l’épave à environ 2 788 pieds (850 m) sous le niveau de la mer, un gros calmar “est venu vers nous puis a fait un écart”, a déclaré Rodrigue.

Le ROV a des lasers qui peuvent aider à mesurer des objets sous-marins, mais l’équipage ne les a pas allumés à temps. Il est probable que le calmar avait une longueur totale d’environ 6 pieds (2 m), a déclaré Vecchione, qui a parlé à la fois avec OceanX et Live Science. Il y a des rapports de calmars volants femelles matures à dos violet avec des manteaux (le corps ou la partie “en forme de chapeau” du calmar) jusqu’à 2,6 pieds (82 centimètres), a-t-il dit.

Les calmars volants à dos violet sont disponibles en cinq tailles, allant de la forme naine à la forme géante, ce que celle-ci était probablement, a déclaré Vecchione à Live Science. Les nageoires courtes et larges du calmar, ainsi que les proportions de son corps, correspondent à celles d’un calmar volant à dos violet, et la mer Rouge a une population connue de calmars volants à dos violet de forme géante, a-t-il noté.

Ces calmars sont des prédateurs actifs qui vivent dans les eaux tropicales et subtropicales des océans Pacifique et Indien, selon le musée australien. Ils vivent en pleine mer jusqu’à des profondeurs d’environ 3 280 pieds (1 000 m), mais nagent fréquemment vers des profondeurs moins profondes la nuit pour se nourrir. De plus, ces calmars musclés et rapides peuvent naviguer à des vitesses de 6,2 mph (10 km/h) avec des rafales allant jusqu’à 22 mph (35 km/h), selon SeaLifeBaseun site de recherche marine maintenu à l’échelle internationale.

sont récoltés comme appâts pour le thon au Japon et à Taïwan, et ils sont également consommés par les humains, “bien que la qualité de la viande soit relativement médiocre”, selon l’Union Internationale pour la Conservation de la Nature.

On ne sait pas si les calmars volants à dos violet traînent fréquemment autour des épaves, mais l’observation de cet individu (ou d’individus, il n’était pas clair s’il y en avait plus d’un) soulève la question, a déclaré Vecchione. Il est possible que les épaves attirent les poissons, dont les calmars sont la proie, a-t-il noté.

Repérer le calmar était un souvenir qu’elle n’oubliera jamais, a déclaré Rodrigue.

“C’était tellement spectaculaire pour moi”, a déclaré Rodrigue. “Cela allait déjà être une journée passionnante car nous pensions que nous allions voir un naufrage… mais nous n’avions absolument aucune idée que nous allions rencontrer un animal aussi magnifique et aussi grand.”

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