An array of shark teeth displayed on a tray.

Un immense cimetière de dents de requin fossilisées découvert au fond de l’océan Indien

Un cimetière parsemé de milliers de dents de requin se cache à près de 3,5 milles (5 400 kilomètres) sous la surface de l’océan Indien.

Des chercheurs ont fait la découverte choquante en octobre lors d’une expédition d’un mois le long de la pointe sud de l’Indonésie à bord du Enquêteur de VR (s’ouvre dans un nouvel onglet), un navire de recherche de 308 pieds de long (94 mètres) exploité par l’Organisation de recherche scientifique et industrielle du Commonwealth (CSIRO), l’agence scientifique nationale australienne. Le dernier jour du voyage, et après 26 tentatives précédentes, les chercheurs ont plongé un chalut dans les eaux profondes dans l’espoir d’attraper des poissons dans le cadre d’une enquête en cours sur la biodiversité. Au lieu de cela, ils ont arraché un filet de centaines de dents de requin, selon un déclaration (s’ouvre dans un nouvel onglet).

« C’était notre tout dernier échantillon du voyage avant de retourner en Australie », Diane Bray (s’ouvre dans un nouvel onglet), directeur principal des collections au Museums Victoria Research Institute, a déclaré à Live Science. « J’ai été un peu déçu au début quand on a remonté le filet parce qu’il était rempli de boue et je savais qu’il n’y aurait pas beaucoup de spécimens de poissons. Et même s’il y en avait, ils seraient grondés et abîmés par tous les boue. »

Mais alors que les chercheurs passaient au crible le matériau recouvert de boue, ils ont réalisé que la prise n’était pas qu’une simple tourte de boue colossale.

« Nous avons renversé le contenu sur le pont du bateau et en parcourant tout, nous avons trouvé dent de requin après dent de requin », a déclaré Bray. « Nous trouvions des dents de [modern] Mako et [great] des requins blancs, mais aussi des dents fossilisées d’anciens requins comme l’ancêtre immédiat du géant mégalodon requin. »

Au total, les chercheurs ont collecté plus de 750 dents d’une taille allant de 0,39 pouce (1 centimètre) à une seule dent de l’ancêtre mégalodon mesurant 4 pouces (10 cm).

Les chercheurs ont remarqué des dépôts de nodules de manganèse noir se développant sur de nombreuses dents, qui résultaient du fait que les dents étaient restées si longtemps au fond de l’océan. Sinon, les dents étaient toutes en bon état.

« C’est assez remarquable », a déclaré Bray. « Les dents n’ont pas été altérées, n’ont pas grondé ou dégringolé. Bactéries consommé toute la matière organique des dents et les racines ont disparu, mais sinon l’émail est resté. »

Les chercheurs ne savent pas exactement pourquoi tant de dents se sont accumulées dans cette bande de l’océan, mais ils ne pensent pas que des centaines de requins y soient morts, a déclaré Bray. Contrairement aux humains, qui naissent avec un ensemble de dents de lait et les remplacent par un ensemble de dents d’adulte au cours de leur vie, les requins ont une quantité infinie de dents qui sont remplacées « comme un tapis roulant », Gareth J. Fraser, maître de conférences en Evolutionary Developmental Biology à l’Université de Sheffield au Royaume-Uni, a écrit dans La conversation (s’ouvre dans un nouvel onglet).

La zone où les dents ont été trouvées abritait probablement une communauté d’anciens requins.

« Les dents ont été trouvées dans une plaine abyssale et non en pleine mer », a déclaré Bray. « Cette zone faisait partie d’un ancien récif couvert de monts sous-marins et nous pensons qu’une communauté de requins a nagé autour de cette zone il y a longtemps. »

En nageant, ils ont probablement laissé tomber leurs dents usées.

Bray a déclaré que le transport de dents de requin « a à peine gratté la surface » de ce qui y était enterré.

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