illustration of jurassic water bugs swimming with clusters of eggs on their legs

Un insecte du Jurassique portait des œufs sur ses pattes, selon des fossiles

Les insectes qui vivaient il y a 160 millions d’années portaient des grappes d’œufs qui pendaient sur leurs pattes, comme des raisins suspendus à des vignes. Les scientifiques ont récemment découvert des preuves de ce comportement parental dans des fossiles remarquablement bien conservés qui pourraient être le premier exemple de soins à la couvée – dans lequel un parent protège ses œufs ou sa jeune progéniture en les portant – chez une espèce d’insecte.

Les chercheurs ont excavé les fossiles d’insectes de la Formation de Haifanggou, un dépôt rocheux rempli de fossiles près du village de Daohugou dans le nord-est de la Chine. Une grande variété de fossiles ont été récupérés sur le site dans le passé, y compris les restes préservés de dinosaures à plumes, d’anciens mammifères, de puces géantes et de scorpionflies à longue trompe.

Dans une étude publiée mercredi 13 juillet dans la revue Actes de la Royal Society B: Sciences biologiques (s’ouvre dans un nouvel onglet), les chercheurs ont analysé près de 160 fossiles, une espèce éteinte de punaise aquatique avec des pattes postérieures en forme de rame. Les fossiles – que les auteurs de l’étude ont qualifiés d'”exceptionnels” – ont 163,5 millions d’années, ce qui signifie qu’ils datent du milieu de la période jurassique (il y a 201,3 millions à 145,5 millions d’années).

Parmi ces fossiles, l’équipe a identifié 30 spécimens femelles adultes avec un groupe d’œufs ancrés à leur “mésotibia” gauche, la jambe médiane de leur trio de pattes gauches. Les œufs densément emballés étaient disposés en cinq ou six rangées décalées, avec six à sept œufs par rangée, chacun attaché par une courte “tige d’œuf”. Chaque œuf mesure environ 0,04 à 0,05 pouces (1,14 à 1,20 millimètres) de diamètre – une taille assez lourde étant donné que les adultes ne mesurent qu’environ 0,5 pouces (12,7 mm) de long.

les femelles ont probablement pondu les œufs directement sur leurs pattes en sécrétant d’abord un mucus collant, puis en exécutant des “mouvements de flexion spécifiques de l’abdomen” pour expulser les œufs sur le membre approprié, ont émis l’hypothèse des auteurs de l’étude. “Le mésotibia droit inoccupé aurait pu être utilisé pour maintenir l’équilibre lors de la nage et de l’alimentation”, ont-ils écrit dans leur rapport.

Les œufs massifs des punaises d’eau contenaient probablement une grande quantité de nutriments pour leur progéniture – mais la ponte de gros œufs a également un coût, ont noté les auteurs. Les gros œufs sont plus difficiles à aérer avec de l’oxygène que les petits œufs, en raison de leur faible rapport surface/volume. Il se peut que, en portant des œufs sur leurs pattes et en permettant aux œufs de se trémousser doucement sur leurs tiges, cela ait maximisé le flux d’oxygène de l’eau environnante vers leur progéniture en développement.

« À notre connaissance, porter une grappe d’œufs sur [one] La jambe est une stratégie unique parmi les insectes, mais n’est pas inhabituelle chez les arthropodes aquatiques », c’est-à-dire les crustacés, ont écrit les auteurs de l’étude. l’évolution et l’importance adaptative des soins du couvain chez les insectes.”

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