Un parasite propagé par le caca de chat infecte (et tue probablement) les baleines au Canada

Les baleines ont du mal. Pendant un siècle, ils ont été chassés par une simple fraction de leurs populations préindustrielles, et ils sont maintenant confrontés à des menaces constantes de la pollution, du changement climatique et de l’ingérence humaine continue dans les voies navigables de la planète. C’est beaucoup de soucis pour un cétacé, et maintenant, selon des recherches récentes, les baleines peuvent ajouter “caca de chat” à leur liste de préoccupations.

Dans la nouvelle étude, publiée en ligne le 27 septembre dans le revue Maladies des organismes aquatiques, une équipe de chercheurs marins du Canada a testé les tissus cérébraux et cardiaques de 34 bélugas. Les animaux sont morts au Québec, dans l’estuaire du Saint-Laurent au Canada, entre 2009 et 2012. Les chercheurs recherchaient des parasites, en particulier . Ce parasite unicellulaire se trouve couramment chez les chats et est notoirement bon pour se propager à d’autres animaux, généralement par les excréments. L’équipe a découvert que 15 des baleines (environ 44% des échantillons) avaient été testées positives pour .

Pourtant, ces découvertes ne prouvent pas que les baleines sont mortes de ce parasite, co-auteur de l’étude Stéphane Lair, professeur de médecine vétérinaire à l’Université de Montréal, dit à la CBC. Au contraire, « cela signifie [that the parasite was present] soit dans leur cœur, soit dans leur cerveau.” [7 Strange Facts About the ‘Mind-Control’ Parasite Toxoplasma Gondii]

provoque une maladie appelée toxoplasmose. Le parasite se propage principalement par les matières fécales des chats sauvages et domestiques, qui attrapent le parasite en mangeant des rongeurs infectés. est notoirement facile à transmettre entre la plupart des créatures à sang chaud.

Curieusement, les animaux marins vivent en contact avec le parasite depuis des milliers d’années, a déclaré Lair, mais les taux d’infection ont considérablement augmenté au cours des derniers siècles, tout comme la popularité des chats domestiques. Si vous connaissez un chat, peut-être même en vous. Selon les Centers for Disease Control and Prevention, 20 % de la population américaine pourrait être infectée par le , tandis que d’autres études ont estimé que jusqu’à 80 % de la population humaine mondiale pourrait être porteuse du parasite.

Chez les humains adultes, l’infection a généralement des effets assez légers. La toxoplasmose pourrait entraîner quelques semaines de symptômes pseudo-grippaux chez les personnes, bien que certaines études aient provisoirement lié la maladie à des conditions neurologiques telles que la schizophrénie, le trouble bipolaire et, euh, le désir de créer une entreprise.

Les effets précis du toxoplasme sur la santé de divers mammifères marins sont encore à l’étude. On pense que ce parasite cause un certain nombre de troubles neurologiques et comportementaux dans la vie marine, et il a été identifié comme une cause de décès chez les loutres de mer, les phoques moines, les dauphins et les baleines. On pense que les mammifères vivant près des sorties d’eau douce dans l’océan (comme l’estuaire du Saint-Laurent) courent un plus grand risque d’infection, car, comme le dit le dicton, les excréments de chat coulent en aval.

Vous voulez aider à sauver les baleines de cette crise de caca imminente ? Voici comment vous pouvez aider : Si vous avez un chat, ne jetez pas sa litière dans les toilettes. Souvent, c’est un canal direct par lequel les parasites se glissent dans la mer.

“Le parasite est assez résistant”, a déclaré Lair. “Il survivrait à tous les différents [sewage] traitements et finissent dans l’estuaire.”

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