Here we see an illustration of two pterosaurs. One is up close and has a lot of tiny teeth and the other is in the water in the background.

Un ptérosaure inédit avait près de 500 dents et mangeait comme un flamant rose

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À la fin du Jurassique, un ptérosaure avec un bec de forme inhabituelle bordé de centaines de minuscules dents crochues traquait les eaux de ce qui est aujourd’hui la Bavière, en Allemagne. L’animal aujourd’hui disparu a probablement avalé ses proies de fruits de mer en pataugeant dans d’anciens étangs et lacs, tout comme les flamants roses mangent aujourd’hui, selon une nouvelle étude.

La nouvelle espèce a été découverte accidentellement dans une mine abandonnée dans la région du Jura franconien en Bavière, un point chaud pour les fossiles de ptérosaures. Les chercheurs avaient tenté de découvrir crocodile des os d’une dalle de calcaire lorsqu’ils sont tombés sur le nouveau spécimen, qui était incroyablement bien conservé et contenait un squelette presque complet ainsi que des ligaments intacts. Les restes ont probablement entre 157 et 152 millions d’années, d’après les sédiments environnants.

Dans une étude publiée le 21 janvier dans la revue allemande PalZ (s’ouvre dans un nouvel onglet)les chercheurs ont décrit la nouvelle espèce, qui présentait un certain nombre de caractéristiques frappantes qui la distinguaient des autres ptérosaures — des reptiles volants ressemblant à des oiseaux, cousins ​​des dinosaures et a parcouru le ciel pendant la majeure partie de l’ère mésozoïque (il y a 252 à 66 millions d’années).

“Les mâchoires de ce ptérosaure sont vraiment longues et garnies de petites dents fines et crochues, avec de minuscules espaces entre elles comme un peigne à lentes”, a déclaré l’auteur principal de l’étude. David Martil (s’ouvre dans un nouvel onglet)un paléobiologiste à l’Université de Portsmouth au Royaume-Uni, a déclaré dans un déclaration (s’ouvre dans un nouvel onglet). Le bec de la créature avait une forme similaire à celle des spatules modernes du genre et était légèrement incurvé vers le haut, a-t-il ajouté. “Il n’y a pas de dents au bout de sa bouche, mais il y a des dents tout le long des deux mâchoires jusqu’à l’arrière de son sourire.”

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Le spécimen, qui avait une envergure d’environ 3,6 pieds (1,1 mètre), contenait 480 dents qui mesuraient entre 0,08 et 0,43 pouces (2 et 11 millimètres) de long – le deuxième plus grand nombre de gnashers trouvés dans n’importe quel ptérosaure.

La forme crochue des dents était quelque chose “que nous n’avions jamais vu auparavant chez un ptérosaure”, a déclaré Martill. “Ces petits hameçons auraient été utilisés pour attraper les minuscules crevettes dont le ptérosaure se nourrissait probablement – en s’assurant qu’elles descendaient dans sa gorge et n’étaient pas coincées entre les dents.”

Ceci est similaire à la façon dont les flamants roses filtrent les minuscules crustacés et les algues des eaux boueuses ou limoneuses des lacs et des lagons peu profonds. La seule différence est que les flamants roses utilisent de petits poils hérissés appelés lamelles pour filtrer leur nourriture au lieu de dents crochues.

Les compétences d’alimentation par filtre du ptérosaure spatule ont également été comparées aux habitudes alimentaires des baleines. Le nouvel animal a été nommé – le nom du genre est un clin d’œil au genre vivant , qui contient des baleines à fanons filtreuses telles que baleine bleue (), les rorquals communs () et les petits rorquals (). Le nom d’espèce du ptérosaure à pleines dents, , a été donné en souvenir de l’un des auteurs de l’étude, Matthias Mäuser, décédé au moment de la rédaction de l’article.

La nouvelle espèce a été placée dans la famille des Ctenochasmatidae, qui contient d’autres ptérosaures qui utilisent leurs dents pour filtrer les aliments. Mais le “nouveau spécimen est très différent des autres cténochasmatides” car les dents de ses mâchoires supérieure et inférieure sont “une image miroir l’une de l’autre”, a déclaré Martill. Chez d’autres espèces, la mâchoire inférieure abrite normalement des dents légèrement plus longues, a-t-il noté.

L’état vierge du fossile a permis à l’équipe de déduire des caractéristiques aussi détaillées sur la nouvelle espèce. “La carcasse devait être à un stade très précoce de décomposition” lorsqu’elle s’est fossilisée, ce qui signifie qu’elle a probablement été enterrée presque immédiatement après sa mort, a déclaré Martill.

Le spécimen est actuellement exposé au musée d’histoire naturelle de Bamberg en Allemagne.

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