When a visitor to a state park on Key Largo found the snake, the dead reptile had a giant centipede stuck in its throat.

Un rare serpent de Floride retrouvé mort après s’être étouffé avec un mille-pattes géant

Le serpent couronné de roche () est le serpent le plus rare d’Amérique du Nord, et les scientifiques n’en avaient pas aperçu un dans la nature depuis plus de quatre ans. Mais lorsque l’un des serpents insaisissables est récemment apparu dans un parc d’État de Floride, l’observation n’a pas été heureuse – le serpent était un cadavre dans une scène de mort horrible d’animaux sauvages.

Un visiteur du parc d’État John Pennekamp Coral Reef à Key Largo a trouvé le serpent mort le 28 février; il s’était étouffé avec un mille-pattes géant qui était encore logé à mi-chemin dans son gosier. (Le mille-pattes, qui avait été avalé la tête la première, était également décédé.)

Alors que ce tableau macabre suggère que le serpent a péri en s’étouffant avec le repas monstrueux – le mille-pattes faisait environ un tiers de la taille de son prédateur – il est également possible que le serpent ait succombé à une dose mortelle du venin du mille-pattes, ont suggéré les chercheurs dans un nouveau étude, publiée en ligne dimanche 4 septembre dans la revue Le naturaliste scientifique (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Les serpents couronnés de roche Rim sont non venimeux et ont des têtes noires et des corps bronzés rosés qui mesurent de 6 à 11 pouces (15 à 28 centimètres) de long, et ils ne se trouvent que dans les Keys de Floride et le long de la côte atlantique sud-est de l’État, selon l’Université de la Floride Département de l’écologie et de la conservation de la faune (s’ouvre dans un nouvel onglet). Les serpents figurent sur la liste des espèces menacées de l’État depuis 1975; le dernier spécimen vivant a été repéré en 2015, tandis que la dernière observation enregistrée était un individu mort qui avait été tué par un chat en 2018, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Kevin Enge, chercheur associé à la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission.

“Les serpents couronnés de roche n’ont jamais été faciles à trouver à Key Largo ou ailleurs”, car ces petits serpents fouisseurs passent la plupart de leur temps à se cacher sous des feuilles mortes ou dans des poches de sol, et ne sont généralement vus qu’après de fortes pluies. surface, a expliqué Enge.

“Pour les amateurs de serpents qui tiennent une liste de vie des espèces, c’est le Saint Graal en Floride – mais la plupart des chasseurs de serpents n’en ont jamais vu malgré des semaines de recherche”, a-t-il déclaré à Live Science dans un e-mail.

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Lorsque le visiteur du parc a trouvé le serpent mort, qui mesurait environ 8 pouces (21 cm) de long, la bouche du reptile était grande béante et l’extrémité arrière d’un mille-pattes géant des Caraïbes juvénile de 3 pouces (7,3 cm) pendait. , dépassant d’environ 1 pouce (2,3 cm). Les gardes du parc ont ensuite contacté des scientifiques du Florida Museum of Natural History (FLMNH) à Gainesville, qui ont apporté le serpent et le mille-pattes à la collection d’herpétologie du musée. Là, les chercheurs ont conservé et analysé le couple, espérant que les spécimens unis dans la mort révéleraient des indices sur les habitudes du serpent et la biologie.

“Extrêmement rare”

“En tant que biologiste des serpents en Floride, cette découverte était extrêmement excitante”, a déclaré le co-auteur de l’étude, Coleman Sheehy, chercheur et responsable de collection au FLMNH. “Nous avons 15 spécimens conservés au Florida Museum, soit la moitié de tous les spécimens connus de cette espèce connus partout. Nous avons également les spécimens holotype et paratype, qui sont les spécimens sur lesquels la description originale de l’espèce est basée. Cependant, nous Je n’ai pas de spécimens comme celui-ci qui sont morts en mangeant des proies, et je ne pense pas que quelqu’un d’autre en ait non plus.”

Cette découverte était extrêmement rare, “même pour les espèces communes de serpents”, a déclaré Sheehy à Live Science dans un e-mail. “Dans toute notre collection, je pense que nous pouvons avoir deux autres spécimens de serpents d’autres espèces qui sont morts en mangeant des proies.”

Pour en savoir plus sur ce qui, exactement, a tué le serpent, les scientifiques ont utilisé la tomodensitométrie améliorée, ou tomodensitogrammes, pour scruter l’intérieur de l’animal et visualiser son dernier repas, sans endommager physiquement le spécimen. On ne savait pas combien de temps le serpent était resté allongé sur le chemin après sa mort, mais les tissus mous étaient toujours intacts et en bon état, révélant une richesse de détails inattendue.

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“La trachée était si bien conservée que nous pouvions réellement voir quelles parties sur sa longueur contenaient de l’air et quelle partie[s] ont été occluses », a déclaré Sheehy. Leurs analyses ont révélé que la trachée du serpent était comprimée et peut avoir été obstruée, entraînant peut-être une asphyxie, ont rapporté les scientifiques. Les serpents avalent fréquemment de grosses proies et peuvent les vomir si nécessaire, mais dans ce cas, il est probable que “l’orientation des nombreuses pattes du mille-pattes rende difficile la régurgitation rapide”, a déclaré Enge.

Une autre cause possible de décès pourrait avoir été une piqûre venimeuse des pattes avant surdimensionnées du mille-pattes mourant pendant son voyage dans la gorge du serpent. Lorsque les auteurs de l’étude ont examiné les scans, ils ont détecté une plaie qui était à peine visible de l’extérieur mais qui présentait plus de dommages à l’intérieur. Bien que cette blessure à elle seule n’ait pas mis la vie en danger, elle a peut-être libéré suffisamment de venin pour être mortelle.

Cependant, il est également possible que le serpent ait été blessé avant d’avaler le mille-pattes et que le venin ne l’ait pas empêché de maîtriser son repas, ont noté les scientifiques. Si ce scénario est correct, cela suggérerait que l’espèce a une certaine résistance aux toxines des mille-pattes – une adaptation que les scientifiques ont suspectée mais n’ont pas confirmée.

“Cette découverte par hasard d’un spécimen fraîchement mort et intact à la surface a fourni une rare opportunité de faire un travail de détective en utilisant une science de pointe”, a déclaré Enge. “Nous avons pu avoir une bonne idée de ce qui a tué ce serpent rare, qui n’aurait probablement pas pu être déterminé par dissection.”

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