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Un rare vomi fossilisé découvert dans le “jurassic salad bar” de l’Utah

Il y a des centaines de millions d’années, une créature carnivore s’est gavée d’un festin d’amphibiens préhistoriques – et a vomi son repas par la suite. Maintenant, les paléontologues ont découvert la régurgitation et publié leurs découvertes de l’ancien upchuck.

En 2018, des chercheurs ont découvert la régurgitalite – restes fossilisés du contenu de l’estomac d’un animal, également connu sous le nom de bromalite – lors d’une excavation dans la partie sud-est de l’Utah de la formation de Morrison. Cette bande de roches sédimentaires qui s’étend à travers l’ouest des États-Unis est un foyer de fossiles datant de la fin du Jurassique (il y a 164 à 145 millions d’années). Cette section en particulier, surnommée le “bar à salade jurassique” par les paléontologues locaux, contient généralement les restes fossilisés de plantes et d’autres matières organiques, plutôt que des os d’animaux.

Ainsi, lorsqu’une équipe comprenant des chercheurs de l’Utah Geological Survey (UGS) est tombée sur le “petit tas compact” de restes vomis ne mesurant pas plus d’un tiers de pouce carré (1 centimètre carré), ils savaient qu’ils avaient trouvé quelque chose spécial, ont rapporté les scientifiques dans une étude publiée le 25 août dans la revue Palaios (s’ouvre dans un nouvel onglet).

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“Ce qui nous a frappés, c’est cette petite concentration d’ossements d’animaux dans une zone relativement petite”, a déclaré à Live Science l’auteur principal John Foster, conservateur du Utah Field House of Natural History State Park Museum à Vernal. “Normalement, il n’y a pas de restes d’animaux sur ce site, seulement des plantes, et les os que nous avons trouvés n’étaient pas éparpillés [amongst the rock] mais étaient concentrés à cet endroit. Ce sont les premiers os que nous ayons jamais vus là-bas.”

Au départ, l’équipe ne savait pas qu’elle avait trouvé du vomi préhistorique. Au lieu de cela, les scientifiques pensaient avoir découvert les os d’une créature, jusqu’à ce qu’ils « réalisent que certains d’entre eux semblaient faux et ne provenaient pas tous d’une seule salamandre », a déclaré Foster. “En regardant de plus près, la plupart des matériaux proviennent d’une grenouille et d’au moins une salamandre. C’est alors que nous avons commencé à soupçonner que ce que nous voyions avait été vomi par un prédateur.”

Ces restes comprennent des os d’amphibiens, en particulier des fémurs d’un grenouille et une salamandre, ainsi que des vertèbres d’une ou plusieurs espèces non identifiées. Au total, près d’une douzaine de fragments d’os ont été retrouvés regroupés, ainsi qu’une matrice de tissus mous fossilisés, selon l’étude. Et contrairement aux coprolithes (caca fossilisé), cette régurgitation n’est pas complètement digérée, ce qui conduit les chercheurs à déterminer qu’il s’agit d’une régurgitalite.

Bien qu’il y ait eu un certain nombre de découvertes enregistrées de régurgitalites dans le monde, Foster a déclaré qu’il s’agissait du premier exemple connu d’une régurgitalite dans la formation de Morrison, qualifiant la découverte de “unique en son genre”. Bien qu’il n’y ait aucun moyen de savoir exactement quelle espèce d’animal a perdu son déjeuner il y a des millions d’années – ou pourquoi il a avalé en premier lieu – une analyse plus approfondie pourrait déterminer d’autres composants des animaux partiellement digérés que le prédateur a avalés.

“Nous pensons qu’il y a plus dans cette chose que de simples os minuscules d’amphibiens”, a déclaré Foster. “En faisant une analyse chimique, nous pouvons commencer à exclure les choses et à déterminer exactement de quoi sont composés les tissus mous.”

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