A dead beaked whale was found on a California beach with mysterious injuries around its jaw and face.

Une mystérieuse baleine à bec morte couverte de blessures inhabituelles s’échoue sur une plage de Californie

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Le cadavre d’un type de baleine à bec rarement vu s’est récemment échoué sur une plage de Californie avec de mystérieuses blessures sur le visage et des éraflures sur tout le corps. Les experts ne savent pas ce qui a causé ces blessures, comment la baleine est morte ou même à quelle espèce appartient ce cétacé au nez pointu.

Les restes inhabituels de la baleine ressemblant à un dauphin, qui mesuraient environ 16 pieds (4,9 mètres) de long, ont été retrouvés le 15 mai sur une plage de la réserve naturelle d’État de Jug Handle près de Fort Bragg. Une équipe du Noyo Center for Marine Science à proximité a récupéré le corps avec l’aide de chercheurs de l’Académie des sciences de Californie (CAS) à San Francisco. Le groupe a recueilli des échantillons de graisse, d’organes et de crâne de baleine et les a envoyés à la National Marine Mammal Tissue Bank à Charleston, en Caroline du Sud, pour analyse.

On sait peu de choses sur ces mystérieuses baleines, qui appartiennent à la famille . Les scientifiques pensent qu’il existe environ deux douzaines d’espèces, mais parmi celles-ci, seules quelques espèces, dont la baleine à bec de Baird () et la baleine à bec de Cuvier (), ont été étudiées de manière approfondie. Cependant, les scientifiques savent que ces baleines peuvent « plonger plus profondément que tout autre mammifère marin », selon un Publication Facebook (s’ouvre dans un nouvel onglet) par le Noyo Center, et ils peuvent rester sous l’eau pendant plus de trois heures.

Cette incroyable capacité de plongée est l’une des principales raisons pour lesquelles les scientifiques en savent si peu sur les baleines à bec. “Ils ne sont pas vus très souvent, vivants ou morts”, ce qui rend cet échouage “vraiment important”, a déclaré Moe Flannery, responsable principal des collections d’oiseaux et de mammifères marins au CAS, au site d’information. SFGate (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Le spécimen récemment échoué est probablement une baleine à bec de Hubbs () ou une baleine à bec de Stejneger (), a déclaré Flannery à SFGate. Cependant, il pourrait également s’agir d’une baleine à bec à dents de ginkgo () ou d’une baleine à bec pygmée (), a déclaré à Live Science Sascha Hooker, biologiste des mammifères marins à l’Université de St. Andrews en Écosse, qui n’a pas participé au processus de récupération. dans un e-mail. Le séquençage de l’ADN des échantillons de tissus de la baleine aidera à déterminer l’espèce exacte.

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L’équipe du Centre Noyo a noté que le bec de la baleine présentait des blessures inhabituelles et désagréables autour de lui, mais les scientifiques ne pouvaient pas dire ce qui avait causé les blessures. “Il semble y avoir un traumatisme près de la mâchoire, mais jusqu’à ce qu’ils regardent de plus près le crâne lui-même, il est difficile de dire de quoi il s’agissait”, Trey Petrey, le responsable des installations d’interprétation du Noyo Center qui a aidé à retirer la baleine morte du plage, a déclaré à SFGate.

L’une des causes possibles des blessures de la baleine est une collision avec un navire. Les baleines à bec et autres cétacés (le groupe qui comprend les baleines, les dauphins et les marsouins) sont parmi les animaux marins les plus à risque d’être heurtés par un bateau car ils utilisent le son pour la navigation et la pollution sonore des bateaux peut les désorienter, selon un Étude 2020 publiée dans la revue Frontières des sciences marines (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Il sera également difficile de dire si les blessures de la baleine morte ont été causées avant ou après que le corps s’est échoué sur la plage, a ajouté Hooker.

Le cadavre de la baleine morte était également marqué par des égratignures couvrant son visage et son corps. Mais la plupart de ces éraflures, connues sous le nom de marques de râteau, ont probablement été infligées au fil du temps par d’autres baleines à bec. La plupart des baleines à bec sont édentées à l’exception d’une seule grande paire de dents en forme de défense dans leur mâchoire inférieure; ces dents sont généralement réservées aux hommes, qui les utilisent pour combattre leurs rivaux reproducteurs, a déclaré Hooker. Il est possible que les marques de râteau sur le cétacé mort aient été infligées lors de duels passés, a-t-elle ajouté, bien qu’on ne sache pas encore si la baleine morte est un mâle ou une femelle. Il est également possible que certaines des égratignures aient été causées par des collisions passées avec des navires qui n’étaient pas mortelles.

“C’est difficile à dire à partir des photos, mais la condition physique semble un peu médiocre”, la colonne vertébrale apparaissant assez prononcée sur certaines images, a déclaré Hooker. Cela pourrait suggérer que la baleine avait du mal à trouver de la nourriture ou avait potentiellement ingéré du plastique, ce qui est devenu un gros problème pour les baleines à bec, a-t-elle noté. (Les baleines qui avalent du plastique peut mourir de faim si la matière indigeste ne peut pas être expulsée ; le plastique qui se loge dans les entrailles d’une baleine l’empêche de remplir son estomac de nourriture et peut affecter la digestion de l’animal.) L’analyse du contenu de l’estomac de la baleine déterminera si cela a joué un rôle dans sa mort.

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Un autre détail notable de la carcasse échouée était la présence d’un pou de baleine sur la peau du cétacé. Les poux de baleine sont de minuscules crevettes parasites qui s’attachent aux cétacés et vivent toute leur vie accrochées à la peau d’un seul individu, où elles filtrent les microbes hors de l’eau et mordillent parfois la peau de leur hôte. Dans une étude de 2018 publiée dans le Journal de biologie et d’écologie marines expérimentales (s’ouvre dans un nouvel onglet), les scientifiques ont découvert que les poux de baleine, qui sont souvent spécifiques à une seule espèce de cétacé, peuvent être analysés pour suivre les schémas de migration des baleines. Mais on ne sait pas si le pou de la baleine à bec morte a conservé une trace des voyages de son hôte.

Néanmoins, les chercheurs du Centre Noyo espèrent que cet événement malheureux en apprendra beaucoup sur les baleines à bec.

“Je pense que c’est parfois très humiliant de voir ces animaux échoués sur le rivage et de les voir de si près”, a déclaré Petrey à SFGate. “C’est un peu déchirant de les voir morts, mais c’est une bonne expérience pour quiconque s’intéresse aux sciences marines d’avoir l’opportunité de voir un spécimen comme celui-là.”

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