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Les déchets plastiques sur les plages sont à l'origine de la naissance de toutes les tortues marines femelles, s'alarment les biologistes

Les déchets plastiques laissés sur les plages représentent une nouvelle menace pour la population de tortues. La chercheuse Jennifer Lavers a passé des semaines à trier les déchets provenant des plages de deux îles isolées – et ce qu'elle a découvert pourrait avoir des conséquences alarmantes sur la vie de ces animaux.

En 2017, beaucoup ont été choqués d’apprendre que les plages inhabitées de l’île Henderson (océan Pacifique Sud) étaient devenues un dépotoir de déchets plastiques. Peu de temps après, les scientifiques ont découvert environ 414 millions de morceaux de plastique échoués sur les plages des îles Cocos (au large des côtes de l’Australie occidentale). Des recherches ont montré que l’accumulation de pièces en plastique augmente considérablement la température du sable sur les plages.

Le plastique crée presque une isolation, une barrière, qui influence le passage des rayons UV, du vent et de l'humidité – explique le médecin. Jennifer Lavers, de l'Université de Tasmanie. – Le plastique augmente considérablement la température du sable sur la plage, jusqu’à 2,45°C. Cela a des conséquences importantes pour les espèces animales qui vivent, se nourrissent et se reproduisent dans le sable.

L'habitat que représentent les îles est d'une importance vitale pour un grand nombre d'espèces animales qui vivent dans les dunes de sable, comme les crabes et les tortues marines. En particulier, les bébés tortues sont plus touchés par les déchets plastiques, car leur sexe est déterminé par la température du sable dans lequel les œufs ont été incubés : des températures plus élevées signifient plus de tortues femelles.

Une augmentation de la température du sable contribue à une augmentation du nombre de tortues femelles et à une diminution du nombre de mâles. Cela a évidemment de graves conséquences sur leur activité reproductive – surtout si l’on considère que les tortues sont une espèce en danger d’extinction.

Mais les tortues ne sont pas les seules à être menacées par la présence de plastique sur les plages. Également d'autres petits animaux invertébrés, appelés méiofaunevivent dans le sable et représentent la nourriture d'oiseaux particuliers appelés chionidés, qui s'arrêtent généralement sur les plages océaniques pendant la période de migration : avec la disparition de la méiofaune, il manque un maillon important de la chaîne alimentaire de l'écosystème marin, ce qui représente un problème pour les oiseaux et les poissons vivant sur les îles.

Ce sont des îles pratiquement inhabitées, où le plastique s’accumule, entraîné par les courants marins – explique le chercheur. – Ces plages immaculées agissent pratiquement comme un tamis, ou une immense poubelle, collectant tout le plastique flottant dans les courants océaniques. Comme il s'agit de plages isolées et inhabitées, s'il n'y avait pas quelqu'un pour les nettoyer et en prendre soin, le plastique resterait ici, s'accumulant sans être dérangé.

Source : Université de Tasmanie

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