reattore fusione nucleare

Fusion nucléaire : le plus grand réacteur du monde, ITER, est enfin achevé

ITER, le plus grand réacteur à fusion au monde, est confronté à des retards importants et à une augmentation budgétaire de plus de 22 milliards de dollars alors que le projet vise à reproduire des réactions stellaires pour un avenir énergétique durable et sans carbone.

L'avenir de l'énergie est sur le point d'être réécrit avec ITER, le plus grand réacteur à fusion du monde. Après vingt ans de travaux, les aimants supraconducteurs qui constituent le cœur de ce projet colossal sont enfin terminés. Mais qu’est-ce qui le rend si spécial ?

Cette machine expérimentale extraordinaire vise à reproduire le des réactions qui alimentent les étoiles, promettant de fournir une énergie propre et inépuisable. Malgré de nombreux obstacles et un budget qui s'est élevé à plus de 22 milliards de dollars, l'objectif ambitieux de produire plus d'énergie que consommée semble désormais à portée de main, même si il faudra encore 15 ans avant de pouvoir être activé.

L'International Fusion Energy Project (ITER) représente le premier dispositif de fusion capable de générer plus d'énergie que celle utilisée pour démarrer la réaction de fusion. Après deux décennies, les aimants supraconducteurs qui constituent le cœur du réacteur sont terminés. Ce projet expérimental utilisera le confinement magnétique pour reproduire les réactions qui alimentent les étoiles et le Soleil.

Selon un porte-parole d'ITER :

La fusion est une option prometteuse à long terme pour un approvisionnement énergétique mondial durable et sans carbone. ITER a été conçu comme une étape cruciale entre les machines de recherche actuelles et les futures centrales à fusion.

Le réacteur sera composé de 19 énormes bobines enveloppées dans des aimants toroïdaux, capables de générer une énergie magnétique égale à 41 gigajoules, créant un champ magnétique 250 000 fois plus puissant que celui de la Terre.

Pietro Barabaschidirecteur général d'ITER, a déclaré :

L'achèvement des 19 bobines à champ toroïdal d'ITER est une réalisation monumentale. Félicitations aux gouvernements membres, aux agences nationales, aux entreprises impliquées et à toutes les personnes qui ont consacré d'innombrables heures à cet effort extraordinaire.

Les scientifiques prévoient que le projet sera opérationnel en 2039.

Objectifs et enjeux du projet ITER

ITER, le plus grand réacteur nucléaire au monde, contient un aimant capable de produire un champ magnétique 280 000 fois plus puissant que celui de la Terre. L'accord sur le projet ITER a été signé en 2006 à Paris par les États-Unis, l'Union européenne, la Russie, la Chine, l'Inde et la Corée du Sud, comme le souligne le porte-parole d'ITER :

En un sens, il s'agit d'un laboratoire national, fondé sur la convergence de laboratoires de 35 pays.

La fusion a lieu à l’intérieur d’une machine appelée tokamak, une chambre en forme de beignet, où les noyaux atomiques légers fusionnent pour former des atomes plus lourds et libérer une grande quantité d’énergie. L’objectif est de produire plus d’énergie que nécessaire pour chauffer le plasma et maintenir la fusion pendant plus de quelques secondes.

Le projet s'est heurté à plusieurs obstacles, notamment celui d'un plasma suffisamment chaud pour fusionner. Les réacteurs à fusion nécessitent des températures supérieures à celles du Soleil car ils doivent fonctionner à des pressions inférieures aux pressions stellaires. Reproduire ces conditions et maintenir suffisamment longtemps des bobines de plasma surchauffées représente un défi technique et scientifique important.

Depuis les années 1950, des centrales nucléaires utilisent la fission, dans laquelle l'atome est divisé, libérant ainsi de l'énergie. Or, la fission produit des déchets radioactifs. La fusion, en revanche, peut générer de l’énergie à partir de quelques grammes d’hydrogène seulement. Laban Coblentzresponsable de la communication d'ITER, a expliqué :

Les effets sur la sécurité ne sont pas comparables. Avec seulement 2 ou 3 grammes de matière, l’inventaire de matières radioactives est extrêmement réduit.

La fusion nucléaire, utilisant du deutérium et du tritium, produit de l'hélium et des neutrons non radioactifs, tirant le meilleur parti de la matière sans créer de restes importants.

Source: ITER

A lire également